¿Están los guepardos corriendo hacia la extinción?

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Algunos investigadores temen que el animal terrestre más rápido del mundo pueda estar en riesgo. Con menos de 7.000 guepardos adultos y adolescentes en la naturaleza, los guepardos están clasificados como vulnerables en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Están listados como "en peligro" bajo la Ley de Especies en Peligro de EE. UU. Por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

La mayoría de los guepardos salvajes viven en pequeños grupos en África. Con las continuas amenazas de la pérdida de hábitat, la caza y el comercio ilegal de mascotas, la población de guepardos continúa disminuyendo. La especie se ha enfrentado a la extinción al menos dos veces en el pasado y es posible que vuelva a enfrentarse a desafíos de supervivencia.

Amenazas a los guepardos

Estos grandes felinos enfrentan desafíos por sus hábitats cada vez más reducidos, conflictos de agricultores y cazadores y su limitada diversidad genética.

Pérdida de hábitat

La mayoría de los guepardos salvajes viven en áreas de África, incluidas Kenia y Tanzania en África oriental, y Namibia y Botswana en África meridional. El guepardo asiático también vive en Irán, pero está en peligro crítico de extinción. Los guepardos se han extinguido en al menos 13 países durante los últimos 50 años, según el Zoológico Nacional y el Instituto de Biología de la Conservación del Smithsonian.

Los guepardos viven en una amplia variedad de hábitats, desde bosques secos y praderas hasta matorrales espesos y desiertos hiperáridos. Pero todos estos hábitats están disminuyendo a medida que más humanos limpian la tierra para carreteras, agricultura y sus propios hogares. 

Los guepardos también son relativamente solitarios que requieren amplios hábitats para cazar. Rara vez hay más de dos animales por cada 100 kilómetros cuadrados, por lo que necesitan mucha más tierra para sobrevivir que otras especies carnívoras. Esa baja densidad significa que son especialmente vulnerables a la pérdida de hábitat, dice la UICN.

Conflicto con los humanos

A medida que el desarrollo humano invade su hábitat, los guepardos ahora se encuentran comúnmente viviendo en el borde de las tierras de cultivo. Los guepardos tienden a preferir cazar presas salvajes a matar ganado. Pero en algunos casos, los gatos mayores, heridos o sin experiencia acecharán a las vacas, ovejas y cabras. Si la caza silvestre es limitada en un área, un guepardo también puede recurrir a la caza de animales de granja. Los granjeros pueden matar a los grandes felinos en represalia después de que matan o de forma preventiva antes de que puedan llegar a sus animales.

guepardo acechando
Los guepardos a veces acecharán al ganado o competirán con los cazadores por presas salvajes.  wilpunt / Getty Images

La pérdida de un solo animal puede ser devastadora para el sustento de un agricultor. Es por eso que los agricultores a menudo toman medidas rápidas e inmediatas.

En lugares donde los cazadores compiten con la misma presa que los grandes felinos, pueden atrapar y matar a los guepardos para que no vayan tras la misma presa valiosa. En la década de 1980, los cazadores de ganado y caza redujeron a la mitad la población de guepardos en Namibia.

Transacción ilegal

Durante miles de años, algunos miembros ricos y de élite de la sociedad han tenido a los guepardos como mascotas. Los emperadores, reyes y faraones los mantuvieron como símbolos de poder, y esa práctica continúa hoy en algunos lugares. El comercio ilegal de mascotas es probablemente la razón principal por la que el guepardo asiático se ha extinguido en la mayor parte de su antiguo hábitat , según el Cheetah Conservation Fund.

Aunque en muchos países es ilegal que los guepardos sean sacados de la naturaleza, los comerciantes de vida silvestre a menudo sacan de contrabando a los cachorros de África. La CCF informa que con mayor frecuencia se llevan a Oriente Medio, donde la demanda es mayor. El grupo estima que solo uno de cada seis cachorros sobrevive al viaje desde la naturaleza, generalmente debido a desnutrición o problemas veterinarios.

Además de ser sacados de la naturaleza para mascotas, los guepardos a veces son cazados ilegalmente por sus pieles, según la UICN.

Problemas reproductivos

Se cree que los guepardos se han enfrentado a dos eventos de cuello de botella en su historia que cambiaron drásticamente el tamaño de su población, informa National Geographic. Los gatos restantes tuvieron que aparearse entre sí para sobrevivir. Esta endogamia a lo largo de los años ha llevado a niveles bajos de variación genética, lo que hace que los guepardos sean más susceptibles a las enfermedades y dificultan la adaptación a los cambios en el medio ambiente. Los guepardos también pueden ser susceptibles a enfermedades infecciosas transmitidas por gatos domésticos. Estos problemas genéticos dificultan la reproducción del guepardo.

Lo que podemos hacer

Más de las tres cuartas partes de la zona de distribución de los guepardos se encuentran en tierras desprotegidas, dice la UICN. Aunque el gran felino está protegido por alguna legislación, algunos países permiten que se mate al guepardo cuando amenaza a las personas o al ganado. Los grupos conservacionistas como la African Wildlife Foundation trabajan con las comunidades para construir recintos para el ganado que los protejan de los guepardos. También brindan fondos a los granjeros que han perdido animales a causa de los grandes felinos, para que puedan reemplazar sus vacas, cabras y ovejas sin represalias. Puede donar al grupo o ayudar a recaudar fondos.

El Cheetah Conservation Fund cría perros pastor de Anatolia y Kangal como parte de su programa de perros guardianes de ganado . Los perros se colocan con los granjeros de Namibia para ayudar a proteger sus rebaños y ahuyentar a los guepardos y otros depredadores. Puede donar al fondo para este programa o cualquiera de sus proyectos de conservación, investigación y educación.

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