'Huella' de derrame de petróleo encontrada en el piso del Golfo de México

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Fondo marino del Golfo de México
Los animales del fondo marino se congregan cerca del sitio del derrame de Deepwater Horizon en 2012. (Foto: Institución Oceanográfica Woods Hole / NOAA)

Han pasado casi cinco años desde que BP derramó 205 millones de galones de petróleo en el Golfo de México, y finalmente podemos estar resolviendo uno de los misterios más desconcertantes del desastre. Si bien los científicos saben desde hace mucho tiempo adónde se fue gran parte del petróleo, hasta ahora han faltado varios millones de galones . Dos estudios recientes sugieren que el petróleo se hundió hasta el fondo, creando una mancha enorme y posiblemente peligrosa en el fondo marino.

"Esto afectará al Golfo en los próximos años", dice el oceanógrafo de la Universidad Estatal de Florida, Jeff Chanton, autor principal del publicado en Environmental Science & Technology . "Es probable que los peces ingieran contaminantes porque los gusanos ingieren el sedimento y los peces se comen a los gusanos. Es un conducto de contaminación hacia la red alimentaria".

Pero, ¿por qué se hundiría? ¿El aceite normalmente no flota en el agua? Sí, dice Chanton, y una gran cantidad de petróleo del derrame de BP de 2010 flotó al principio. Pero parte de él probablemente quedó atrapado en grupos de arcilla y lodo, lo que hizo que se deslizara silenciosamente hacia el fondo marino mientras los científicos lo buscaban en la columna de agua.

"Las bacterias en el agua producen una mucosidad cuando se exponen al aceite", dice Chanton. "Estos grupos de moco se agregan y recogen partículas de arcilla porque el río Mississippi está cerca. La arcilla proporciona lastre y cuanto más grandes se vuelven estas partículas, más rápido se hunden".

El derrame de petróleo de BP en 2010 fue, con mucho, el más grande en la historia de Estados Unidos, y solo una cuarta parte se limpió en la superficie o se capturó mediante sistemas de contención de aguas profundas. Otra cuarta parte del petróleo se disolvió o evaporó naturalmente, según un informe del gobierno , y alrededor del 24 por ciento se dispersó, ya sea de forma natural o debido al controvertido uso de dispersantes químicos. (Esos dispersantes pueden haber ayudado a hundir el petróleo, dice Chanton, pero esa sigue siendo un área de investigación activa). No está claro exactamente cuánto del resto terminó en el lecho marino, pero el nuevo estudio estima que hay entre 6 y 10 millones de galones.

Derrame de petróleo del Golfo de 2010
El satélite Terra de la NASA captura el derrame de petróleo de Deepwater Horizon desde la órbita el 24 de mayo de 2010. (Foto: NASA)

Los investigadores encontraron este aceite perdido utilizando el isótopo radiactivo carbono-14 como un "trazador inverso". El petróleo no contiene carbono-14, por lo que las manchas de sedimento sin el isótopo se destacan inmediatamente como lugares donde se depositó el petróleo. "Muchas veces agregará un rastreador a algo si desea seguirlo a través del entorno", explica Chanton. "Esto es algo así como lo opuesto a eso".

Un publicado en PNAS utilizó diferentes métodos para llegar a una conclusión similar, mapeando hidrocarburos en el lecho marino para identificar un "anillo de bañera" de petróleo que se extiende 12,000 millas cuadradas (aproximadamente 32,000 kilómetros cuadrados) alrededor del pozo de petróleo de Macondo. Chanton dice que no usaría la misma descripción, pero su investigación encontró cantidades comparables de petróleo en 9,200 millas cuadradas. Ambos estudios se basan en investigaciones anteriores que sugirieron que al menos parte del petróleo finalmente se hundió en el lecho marino.

"No sé mucho sobre la analogía del anillo de la bañera. Es más una capa", dice. "Todo está dentro de una capa de 1 centímetro, por lo que está confinado al centímetro superior del sedimento. Es relativamente superficial en este momento. Pero con el tiempo, más sedimentos continuarán acumulándose y enterrándolos más profundamente".

Las filtraciones de petróleo natural son comunes en el Golfo de México, proporcionando un hilo de energía para pequeñas poblaciones de bacterias que han evolucionado para comer petróleo. Esos microbios inicialmente jugaron un papel clave en la limpieza del derrame, devorando alrededor de 200,000 toneladas de petróleo en septiembre de 2010. Pero ahora que todo este petróleo se ha hundido en el lecho marino, los niveles más bajos de oxígeno en las profundidades del océano pueden ayudar a preservar el petróleo, dice Chanton. , impidiendo la capacidad de las bacterias para comerlo. Eso significa que este aceite podría representar un peligro indeleble para la vida marina local, pasando de gusanos, blanquillo y otros alimentadores del fondo a través de la red alimentaria.

microbios que comen aceite
Los microbios que comen aceite como estos jugaron un papel importante en el derrame de 2010. (Foto: Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley)

"Los sedimentos pueden servir como almacenamiento a largo plazo de hidrocarburos durante períodos de tiempo aún desconocidos", escriben los investigadores en el nuevo estudio, publicado el 20 de enero en la revista Environmental Science & Technology. "Con ese almacenamiento, existe la posibilidad de que se vuelva a intercambiar con la columna de agua debido a procesos químicos o físicos que ocurren en los sedimentos superficiales".

El siguiente paso es averiguar cuánto tiempo pueden permanecer estos sedimentos aceitosos. Chanton ahora está estudiando el sitio del derrame de petróleo de Ixtoc I , que liberó alrededor de 126 millones de galones frente a la Bahía de Campeche en México en 1979. "Quiero ver cuánto de esto queda años después", dice. "Eso es lo que estamos haciendo en Ixtoc".

El nuevo estudio fue financiado con dinero que BP asignó para la investigación del derrame de 2010, pero la compañía ha criticado sus métodos como "defectuosos", señalando que el estudio no puede probar definitivamente que el petróleo provenga de su pozo Macondo. BP ya ha gastado miles de millones de dólares en multas, costos de limpieza y otros gastos relacionados con el derrame, y aún enfrenta miles de millones más en un juicio en curso por violaciones de la Ley de Agua Limpia.

Aunque los científicos todavía están tratando de identificar químicamente la fuente de este aceite, Chanton dice que no tiene dudas de que provino del derrame de BP de 2010. Él y sus colegas no solo evitaron áreas con filtraciones de petróleo conocidas, sino que la firma de carbono 14 del petróleo que encontraron no coincide con la filtración natural. Además de eso, la forma y la ubicación de este aceite se asemejan a la enorme columna de aceite que desapareció misteriosamente en 2010.

"The areas where we saw the most oil, those only had 1 centimeter of radiocarbon depletion," Chanton says. "The natural seeps don't look like that at all – in a natural seep, radiocarbon is depleted all the way down. So it's a layer of radiocarbon-depleted sediments over sediments that have more radiocarbon in them. And it's a footprint that looks like the plume on the seafloor. If you couple that with observations from the time about this plume underwater, I think it's pretty much a slam dunk."

Sin embargo, a pesar del legado persistente del derrame , no ha provocado un cambio radical en Washington. El Congreso no ha aprobado nuevas leyes para abordar la seguridad de las perforaciones en alta mar desde 2010, y el mes pasado la administración Obama propuso permitir la instalación de plataformas petroleras en partes de los océanos Atlántico y Ártico. Esos planes están lejos de estar finalizados, pero los críticos dicen que sugieren que las lecciones clave de 2010 permanecen sin aprender cinco años después.

"Esto nos lleva exactamente en la dirección equivocada", dijo el director del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales, Peter Lehner, en una declaración reciente sobre la propuesta. "Expondría la costa este, gran parte del Atlántico y la mayor parte del Ártico a los peligros de la perforación en alta mar. Ignora las lecciones de la desastrosa explosión de BP, los crecientes peligros del cambio climático y la promesa de un futuro de energía limpia".

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