Los combustibles directos están listos para la carretera

"

En estos días, es difícil encontrar un material orgánico que no se posicione como la próxima gran fuente de energía alternativa. En lo más alto de la lista se encuentran los biocombustibles conocidos como combustibles “drop-in”, esas fuentes renovables que se pueden usar sin una gran inversión en infraestructura en los EE. UU., Donde el almacenamiento y la distribución se han dedicado durante mucho tiempo al petróleo. Esa inversión actual en infraestructura no es poca cosa. Hay alrededor de $ 7 mil millones solo en gastos de oleoductos cada año.

Definición de combustibles directos

¿Qué define un combustible directo? La industria de los combustibles alternativos en sí no es exactamente clara, y algunos la definen de manera amplia como cualquier combustible renovable que utilice al menos parte de la costosa infraestructura petrolera existente. Otros han adoptado un enfoque más restringido. Una de las definiciones más populares es que los combustibles directos son aquellos combustibles renovables que se pueden mezclar con productos del petróleo, como la gasolina, y utilizar en la infraestructura actual de bombas, tuberías y otros equipos existentes.

 

Bajo tal definición, un biocombustible requeriría algún porcentaje de mezclador de gasolina, derivado de existencias únicas de gasolina, para formar la base del combustible. Ejemplos de combustibles de adición definidos de esta manera incluyen los terpenos, butanol e isopreno, entre otros. A menudo, la tecnología se aplica al combustible diesel, formando un biodiésel, en lugar de a la gasolina. Incluso hay algunos defensores de los biocombustibles de próxima generación que están desarrollando mezclas de productos químicos para formar un biocombustible sin la base de gasolina o diesel.

Combustible de caída más común de algas

Con más de 50 empresas que invierten en el desarrollo de algas como biocombustible, la pequeña planta verde reina suprema entre los combustibles directos. Sin embargo, a pesar de este interés general, la mayoría de los expertos en biocombustibles están de acuerdo en que será necesaria al menos otra década de investigación y avances tecnológicos antes de que este combustible directo se considere comercialmente viable. Ese es un camino largo y costoso por delante. Como ocurre con la mayoría de los combustibles directos, los desafíos surgen al trasladar la tecnología del laboratorio a la producción comercial a gran escala. Un desafío adicional con las algas específicamente ha sido la amplia variación entre las algas y el procesamiento extensivo necesario.

El butanol también experimenta crecimiento

Pero las algas no son el único espectáculo en la ciudad. El año pasado, una empresa líder en biobutanol , Gevo, anunció planes para adquirir instalaciones de etanol en el Medio Oeste y convertirlas en producción comercial de isobutanol de combustible directo, también conocido como alcohol isobutílico.

 

Los actores de la industria vieron la medida como un paso adelante en el desarrollo del butanol como combustible alternativo, y la compañía esperaba comenzar la producción de isobutanol en 2012. Aunque puede hacer uso de la infraestructura existente, a diferencia de las algas, hay algunas preocupación por posibles amenazas a la seguridad. Los vapores pueden viajar largas distancias y acumularse en áreas bajas para formar un peligro de explosión. Sin embargo, sus defensores se apresuran a señalar que las numerosas aplicaciones químicas y de combustibles del biocombustible lo convierten en una empresa atractiva.

El gran actor DuPont también ha probado las aguas de biobutanol como combustible directo y también planea depender de la capacidad de etanol infrautilizada existente y de las materias primas convencionales a medida que sus operaciones despegan. La inversión para modernizar las instalaciones de etanol existentes es más económica que la construcción de nuevas estructuras y solo requiere cambios menores en los procesos de fermentación y destilación.

Ampliación de carteras

DuPont dice que planea seguir un enfoque de varios pasos para el desarrollo de combustibles directos, enfocándose primero en el alcohol n-butílico y las materias primas convencionales antes de pasar a otros combustibles directos como el isobutanol, así como cultivos no alimentarios, como la celulosa. materias primas.

 

Sin embargo, otra empresa, ButylFuel, LLC, ha declarado que ahora ha desarrollado biobutanol derivado de la fermentación a un costo que es competitivo con los productos del petróleo. Su combustible directo se puede mezclar en una variedad de porcentajes con gasolina o combustibles diesel. ¿Qué tan competitivo? La compañía afirma que puede producir su combustible directo a partir de maíz por alrededor de $ 1,20 por galón.

Al igual que los jugadores de algas que se benefician no solo de las algas como combustible directo, sino también de los muchos subproductos, la investigación y el desarrollo en otros sectores de combustibles directos están analizando diversas carteras de productos, lo que hace que algunos caractericen a esta próxima generación. de combustibles alternativos como medio para producir mezclas de hidrocarburos que pueden tener una multitud de aplicaciones.

"