Incendios catastróficos en Australia suscitan preocupación sobre el futuro de los koalas

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Corduroy Paul es uno de los afortunados. El joven koala macho , que se muestra arriba, fue encontrado deshidratado y herido en noviembre después de que un incendio forestal envolviera su hábitat en el este de Australia. Con la esperanza de salvar su vida, los rescatistas lo llevaron a un hospital cercano para koalas.

"Lo levantaron del suelo y lo acurrucaron en una bolita, básicamente sin moverse", dijo a Agence France-Presse Sue Ashton, presidenta del Hospital Port Macquarie Koala . Sin embargo, después de un poco de descanso y tratamiento, comenzó a sentirse "realmente bien", dijo Ashton. Pronto se le unió otro koala deshidratado, Anwin, que también había sido rescatado de las secuelas de un incendio.

Según los informes, el hospital ha acogido a más de 30 koalas en las últimas semanas, todos sobrevivientes de incendios forestales. Y no está solo. A unos 80 kilómetros (50 millas) al sur, por ejemplo, una pareja en la ciudad de Taree ha estado cuidando a unas dos docenas de koalas rescatados en su casa, según ABC News de Australia, donde han convertido su sala de estar en un unidad de quemado improvisada .

Salvando la población de koalas

Otro grupo también está cuidando a los koalas heridos en la cercana Port Stephens, incluido un koala quemado y deshidratado que puede haber pasado dos semanas sin comer después de sobrevivir a un incendio. Llamado "Smolder", ahora lo está haciendo bien, según Port Stephens Koalas .

Un aluvión de incendios forestales comenzó a estallar en el este y el oeste de Australia en octubre, y a principios de diciembre, casi 100 incendios diferentes habían quemado más de 5.3 millones de acres de tierra solo en el estado oriental de Nueva Gales del Sur. Este es un comienzo temprano e intenso para la temporada de incendios de Australia, que generalmente alcanza su punto máximo en los meses de verano de diciembre, enero y febrero. Esto genera preocupaciones no solo sobre la temporada de incendios de este año, sino también sobre el futuro de algunos animales salvajes icónicos, especialmente los koalas, a medida que las temporadas de incendios australianos se hacen más largas y fuertes debido al cambio climático inducido por el hombre.

Si bien esa tendencia es una mala noticia para muchas especies en Australia, incluidos los humanos, los koalas pueden ser particularmente vulnerables al fuego. Unos días antes de que Corduroy Paul fuera rescatado, por ejemplo, las llamas envolvieron un bosque costero en Nueva Gales del Sur que albergaba una colonia robusta de koalas, lo que provocó el temor de que cientos de koalas pudieran haberse perdido de esta gran población genéticamente diversa.

Bombero luchando contra un incendio forestal en Nueva Gales del Sur, Australia, en noviembre de 2019
Un bombero trabaja mientras las llamas queman un bosque en Port Macquarie, donde cientos de koalas pueden haber muerto en un incendio forestal reciente. Saeed Khan / AFP / Getty Images

"Si miramos una tasa de supervivencia del 50%, eso es alrededor de 350 koalas y eso es absolutamente devastador", dijo Ashton a AP .

Los incendios forestales destruyen los hábitats

Los incendios forestales son un fenómeno natural en Australia y los koalas han evolucionado para soportarlos. Sin embargo, como informa Livia Albeck-Ripka en el New York Times , mientras los canguros y muchos otros animales huyen de los incendios forestales en el suelo, los koalas tienen una estrategia diferente. Los koalas duermen en los árboles hasta 18 horas al día, y dado que sus cuerpos están más adaptados para trepar que para correr, dejar que los árboles huyan puede ser imprudente. En cambio, a menudo suben al dosel, donde se acurrucan para protegerse y esperan que el fuego pase.

Eso puede ayudar a los koalas a sobrevivir a algunos incendios, pero es menos probable que funcione en incendios de alta intensidad como los que ahora asolan Australia. Por un lado, los eucaliptos donde viven los koalas ya son altamente inflamables , gracias a su resina gomosa y hojas aceitosas, lo que lleva a algunos a llamarlos " árboles de gasolina ". Pero incluso si las llamas no llegan hasta el dosel, los koalas aún podrían sobrecalentarse o sufrir la inhalación de humo durante un incendio intenso, señala Albeck-Ripka, lo que los hace caer.

Los koalas también pueden quemar sus patas o garras al descender de un árbol caliente después de un incendio, dejándolos incapaces de trepar. Y si sobreviven a un incendio, como hizo Corduroy Paul, es posible que aún se encuentren deshidratados en un paisaje repentinamente desprovisto de agua.

El impacto humano

Pana Paul el koala en Port Macquarie Koala Hospital en Australia
Corduroy Paul recibe tratamiento en el Hospital Port Macquarie Koala después de su rescate de un incendio forestal. Saeed Khan / AFP / Getty Images

Si bien los koalas y los incendios pueden coexistir, su relación actual puede ser insostenible debido a un tercer factor: las personas. Eso se debe en parte a que los humanos ya han hecho la vida más difícil para los koalas en general, primero cazándolos en exceso para obtener pieles en los siglos XIX y XX, y más recientemente con la pérdida y fragmentación del hábitat. Esto ha reducido su número y los ha dejado menos resistentes en general, lo que hace que sea aún más trágico cuando un solo fuego destruye una gran colonia. Eso sería terrible sin importar qué, pero si los viejos hábitats de los koalas aún estuvieran intactos, la especie podría estar en una mejor posición para absorber tal golpe.

Sin embargo, además de eso, los incendios forestales también están empeorando en muchas partes del mundo debido al cambio climático, especialmente en lugares cálidos y secos como Australia. El país experimentó su tercer y cuarto año más caluroso registrado en 2018 y 2017, respectivamente, y el verano pasado fue el más caluroso registrado. En su informe sobre el estado del clima de 2018 , la Oficina de Meteorología de Australia señaló que ha habido "un aumento a largo plazo en el clima de incendios extremos y en la duración de la temporada de incendios en gran parte de Australia".

Los koalas son endémicos de Australia, lo que significa que es el único lugar de la Tierra donde existen en estado salvaje. El continente fue una vez el hogar de millones de marsupiales icónicos, pero su población total ahora puede ser tan baja como 80.000, según la Australian Koala Foundation. Se cree que solo quedan unos 20.000 en Nueva Gales del Sur, donde WWF advirtió que la especie podría extinguirse localmente para 2050. Según Cheyne Flanagan, director clínico del Hospital Port Macquarie Koala, la creciente amenaza de incendios forestales puede requerir que los koalas ser reclasificado como en peligro en Nueva Gales del Sur.

Mientras tanto, si bien la pérdida de tantos koalas en estos incendios forestales es desgarradora, también es un recordatorio importante de que todavía tenemos tiempo para salvar a los koalas como especie, como Flanagan le dice al Times. Y al igual que Sam el koala en 2009, sobrevivientes como Corduroy Paul pueden ayudar a su especie llamando la atención y reuniendo el apoyo público para una mayor protección. "Tenemos estos animales únicos que no se encuentran en ningún otro lugar de este planeta y los estamos matando", dice Flanagan. "Esta es una gran llamada de atención".

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