¿Podría una diminuta nave espacial navegar en un rayo de luz a través de la galaxia?

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No sabemos mucho sobre el sistema estelar más cercano al nuestro.

Así que apuntemos un rayo láser absurdamente poderoso y veamos qué sucede.

En el sentido más básico, de eso se trata el proyecto Breakthrough Starshot : una serie de láseres montados para producir un rayo único y fantásticamente poderoso que no solo podría arrojar una luz sobre nuestro vecino celestial más cercano, Alpha Centauri, sino incluso llevar pasajeros. .

Esos "pasajeros" serían la nave espacial más pequeña jamás enviada para explorar el cosmos, paquetes de sensores y equipos de comunicaciones del tamaño de un microchip llamados StarChips. Montarían ese rayo de luz, esencialmente usando velas para capturar el impulso de los fotones, para viajar a una velocidad sin precedentes.

Por ahora, aunque atractivo, Starshot sigue siendo una idea en progreso, a pesar del pedigrí científico detrás de ella. De hecho, el plan fue presentado por primera vez por el cosmólogo Philip Lubin de la Universidad de California en 2015 como un medio para sacar a la humanidad de los confines de su propio sistema solar. Desde entonces, ha ganado el respaldo del astrofísico Stephen Hawking y, lo que es más importante, quizás, el respaldo del multimillonario ruso-israelí Yuri Milner.

Milner explica cómo la pequeña nave espacial usaría velas para aprovechar la potencia del haz de luz en el siguiente video:

Pero, ¿podría el Starshot cumplir su promesa de hacer realidad la exploración interestelar? Ciertamente, hay pocos premios más grandes que Alpha Centauri y todos los secretos que mantiene fuera del alcance de la humanidad.

Alpha Centauri es en realidad tres estrellas. Dos de ellos, convenientemente llamados Alpha Centauri A y Alpha Centauri B, son binarios, lo que significa que están atrapados en un tango gravitacional entre sí. El tercero, Proxima Centauri, puede o no estar pasando por el sistema estelar. A 4,22 años luz de distancia, se considera la estrella más cercana a nuestra propia base de operaciones que no es nuestro sol.

Aparte de esas tres balizas brillantes, el sistema estelar ofrece escasos detalles sobre sí mismo. Pero esos detalles son tentadores. Por ejemplo, en agosto de 2016, los astrónomos detectaron un planeta un poco más grande que la Tierra orbitando Proxima Centauri. Aún más emocionante, el mundo, que probablemente sea rocoso, ocupa la Zona Ricitos de Oro, una región orbital que no la deja ni demasiado caliente ni demasiado fría. Justo, al parecer, de por vida.

Alfa Centauri
Alpha y Beta Centurai, con la cercana Proxima Centauri brillando débilmente en el círculo rojo. Wiki Commons

Pero buscar más detalles del exoplaneta, apodado Proxima b, está mucho más allá de los medios de los telescopios terrestres, aunque los modelos y simulaciones por computadora sugieren que es probable que el mundo no sea Shangri-La .

Para estar seguro, necesitaríamos enviar una sonda allí. Y espere incontables vidas para cualquier tipo de resultado. Verá, esa parte de que Proxima Centauri está a 25 billones de millas de distancia es un poco difícil.

Obviamente, no tenemos los medios para viajar a la velocidad de la luz. Con una dieta tradicional de combustible líquido, una nave espacial tardaría increíblemente en llegar allí, incluso si de alguna manera pudiera capear el viaje.

Ahí es donde entra en juego Starshot. El rayo en sí produciría la friolera de 100 gigavatios de potencia, tal vez suficiente para llenar las velas altamente reflectantes de una pequeña nave espacial que no pesa más de un gramo. Miles de micro-naves literalmente montarían el haz de luz, navegando por el espacio a una velocidad de aproximadamente una quinta parte de la velocidad de la luz. Y tal vez, sí, este es un gran tal vez, uno de ellos llegará a Alpha Centauri en unos 20 años.

Esa es una gran carga para soportar los delgados hombros de los chips en forma de oblea. Pero ya han demostrado ser viajeros espaciales capaces. De hecho, varios de estos "Sprites" ya están viajando en la órbita baja de la Tierra, impulsados ​​por el sol y empaquetando radios, sensores y computadoras en una forma esbelta de cuatro gramos.

"Esta es una nueva frontera de naves espaciales diminutas a escala de gramo", dijo a The Guardian Avi Loeb, profesor de Harvard y presidente del comité asesor de la Iniciativa Breakthrough Starshot . Y, agrega, a alrededor de $ 10 por Sprite, son baratos.

El desempeño imperturbable de esos Sprites puede ser el viento en las velas del último sueño: sondas de rayos láser a Alpha Centauri.

Pero incluso si Starshot no llegara a ese legendario sistema estelar, la tecnología detrás de él podría superar nuestras expectativas más salvajes cuando se trata de explorar nuestro propio vecindario celestial. Dado que el equipo sería propulsado por un rayo láser, no necesitaría transportar combustible, lo que reduciría drásticamente el peso.

"Eso va a cambiar nuestra comprensión de los objetos en nuestro sistema solar y la búsqueda de vida", dijo a Technology Review Pete Worden, ex director de investigación del Centro de Investigación Ames de la NASA . "Y comercialmente, será muy valioso a la hora de buscar recursos espaciales".

El haz en sí también podría usarse para despejar un camino a través de nuestro paisaje espacial cada vez más desordenado . ¿Satélite muerto bloqueando la ruta? Dale un empujón con la viga.

Pero para el proyecto Breakthrough Starshot, el verdadero premio siempre ha sido Alpha Centauri. Ahora, si solo podemos construir ese haz de 100 gigavatios, las velas ligeras y el sistema de navegación requeridos por esos intrépidos navegantes espaciales, es posible que estemos listos para nuestro encuentro cercano con el enigmático sistema estelar.

Para ver una ilustración de cómo funciona Starshot, mira el video a continuación:

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