La sorprendente belleza y los beneficios de Driftwood

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Los árboles son pilares de sus comunidades, un papel que pueden mantener incluso en la muerte. Un árbol muerto en posición vertical ofrece un hábitat vital para ciertas aves y murciélagos, por ejemplo, mientras que un árbol caído es una bonanza para la vida en el suelo del bosque, incluidos los árboles futuros.

Sin embargo, pudrirse en el lugar no es la única vida futura natural de un árbol. A veces, en lugar de retribuir a su bosque natal, un árbol se embarcará en una odisea para pagarlo, llevándose su riqueza ecológica lejos del único hogar que ha conocido.

Estos árboles viajeros no quieren traicionar sus raíces; simplemente van con la corriente. Se han convertido en madera flotante, un término para los restos leñosos de árboles que terminan moviéndose a través de ríos, lagos u océanos. Este viaje a menudo es breve, simplemente conduce a una parte diferente del mismo ecosistema, pero también puede enviar un árbol mar adentro, y tal vez incluso cruzarlo.

La madera flotante es una vista común en las playas de todo el mundo, aunque muchas personas lo descartan como un paisaje sin importancia o escombros inútiles. Y aunque algunas maderas flotantes carecen de mística, como ramitas de un árbol cercano o tablas que se cayeron de un muelle de pesca, también puede ser un fantasma de un bosque distante o un naufragio, transformado por sus aventuras en algo hermoso. En el camino, la madera flotante tiende a devolver el favor al remodelar y enriquecer los entornos que visita.

En una época en la que los océanos están plagados de basura plástica , la madera flotante es un recordatorio de que los desechos marinos naturales pueden ser benignos, incluso beneficiosos. Encarna los frágiles vínculos ecológicos entre la tierra y el agua, así como la sutil belleza que comúnmente se esconde a simple vista. Con la esperanza de arrojar más luz sobre estas cualidades, aquí hay una mirada más profunda a por qué la madera flotante merece más atención:

Ventanas de oportunidad

El lago Huron mira a través de una ventana de madera flotante en el Parque Provincial Pinery cerca de Grand Bend, Ontario. (Foto: Brian Lasenby / Shutterstock)

Mucho antes de que los humanos construyeran botes con árboles muertos, las materias primas estaban ahí afuera explorando aguas desconocidas por su cuenta. Driftwood puede incluso haber inspirado nuestras primeras balsas y botes de madera, ya que los pueblos antiguos notaron su fuerza y ​​flotabilidad.

Sin embargo, los árboles muertos siempre han servido como botes, generalmente solo para pasajeros más pequeños. Driftwood no solo alimenta y protege a una gran cantidad de vida silvestre diminuta, sino que también puede ayudarlos a colonizar hábitats que de otro modo serían inalcanzables. Y su llegada también puede beneficiar a los residentes locales, al introducir nuevos recursos para mantener la vida silvestre costera y ayudar a proteger su hogar expuesto del viento y el sol.

El agua tiene la habilidad de convertir la madera en obras de arte, como estos restos de árboles que llegaron desde la bahía de Siletz en Oregón. (Foto: Dee Browning / Shutterstock)

Dependiendo de la madera flotante y de dónde se lava, los árboles marineros pueden ser valiosas adiciones a los hábitats ribereños que carecen del dosel y las raíces de árboles vivos, como las playas rocosas o los ecosistemas costeros de dunas de arena. Incluso en lugares con muchos árboles, como las orillas de un río boscoso, la madera flotante a menudo juega un papel integral en la construcción y configuración de la infraestructura del hábitat.

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Driftwood puede enriquecer los ríos y dar forma a sus canales con el tiempo, como lo está haciendo este atasco natural para Panther Creek en el Bosque Nacional Gifford Pinchot en Washington. (Foto: Thye-Wee Gn / Shutterstock)

Las aventuras de la madera flotante a menudo comienzan en los ríos y muchos de ellos permanecen allí. La madera flotante es una parte importante de prácticamente todos los paisajes acuáticos naturales del mundo, incluidos los arroyos de agua dulce, los ríos y lagos, así como los océanos.

Los ríos que fluyen a través o cerca de los bosques tienden a acumular pedazos de árboles muertos, lo que a veces resulta en acumulaciones de madera flotante conocidas como atascos. Con el tiempo, estos grupos pueden ayudar a construir las orillas de los ríos e incluso dar forma a sus canales, lo que influye no solo en la forma en que el agua se mueve a través del ecosistema, sino también en el tipo de solutos, sedimentos y materia orgánica que contiene.

Driftwood también ralentiza el flujo de un río, ayudándolo a retener más nutrientes para nutrir su vida silvestre nativa. Y al formar muchos microhábitats diferentes dentro de un canal de río, la madera flotante también tiende a impulsar la biodiversidad local.

Al igual que las represas de castores de larga duración , se sabe que los atascos de madera flotante persisten durante siglos si se dejan solos, y eventualmente se convierten en enormes balsas que alteran el paisaje. Uno de esos atascos, conocido como la Gran Balsa , puede haber estado creciendo durante 1000 años antes de que la expedición de Lewis y Clark lo encontrara en 1806. La balsa, supuestamente sagrada para los nativos Caddo, contenía decenas de millones de pies cúbicos de cedro, ciprés y madera petrificada, que cubre casi 160 millas de los ríos Red y Atchafalaya en Louisiana.

La Gran Balsa fue un atasco que creció durante siglos hasta su remoción en el siglo XIX, cuando se extendió por casi 160 millas de los ríos Red y Atchafalaya. (Foto: Archivo de Internet / Flickr)

La Gran Balsa puede haber sido una maravilla natural, pero debido a que bloqueó la navegación del Río Rojo, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos lanzó un esfuerzo para desmantelarla. Inicialmente dirigido por el capitán del barco de vapor Henry Shreve, el proyecto comenzó en la década de 1830 y tardó décadas en completarse, transformando inadvertidamente la geología de la cuenca del río Bajo Mississippi en el proceso.

"[L] os muchos lagos y pantanos que el Red River había creado en Louisiana y el este de Texas se drenaron", según el historiador de Red River . "El río acortó su camino hacia el Mississippi. Para detener la desestabilización de la tierra que rodea el río, el Cuerpo de Ingenieros tuvo que implementar miles de millones de dólares en mejoras de esclusas y presas para mantener el río navegable".

Driftwood se desplaza a través del lago Cheow Lan en el Parque Nacional Khao Sok en la provincia de Surat Thani, Tailandia. (Foto: Nattapoom V / Shutterstock)

Sin embargo, incluso en condiciones naturales, los ríos rara vez se aferran a toda su madera flotante. Dependiendo del tamaño de una vía fluvial, puede permitir que los árboles y los escombros leñosos sigan fluyendo río abajo, llegando finalmente a un nuevo entorno como la orilla de un lago, un estuario o una playa.

Aunque la madera flotante a menudo se pudre en dos años, algunas piezas duran mucho más bajo ciertas condiciones. El Viejo del Lago , por ejemplo, es un tocón de árbol de 30 pies de altura (9 metros) que se balancea verticalmente en el Lago del Cráter de Oregón desde al menos 1896.

Ramificarse

Driftwood se acumula en el Parque Nacional Olympic cerca de Kalaloch, estado de Washington. (Foto: Sam Strickler / Shutterstock)

A medida que los arroyos y los ríos llevan la madera flotante hacia el mar, a veces se acumulan grandes " depósitos de madera flotante " en la desembocadura de un canal. Estas acumulaciones han existido durante aproximadamente 120 millones de años, y se remontan casi hasta las propias plantas con flores. Algunas de sus maderas flotantes pueden eventualmente continuar mar adentro, mientras que otras piezas se quedan en el delta de un río, estuario o una costa cercana.

Madera retorcida se extiende a lo largo de la playa en Cayo Jutias en la región de Pinar del Río de Cuba. (Foto: Albin Hillert / Shutterstock)

Al igual que con la madera flotante río arriba, los árboles viejos son una bendición para los entornos donde terminan. En muchos estuarios y playas, proporcionan estructura y estabilidad donde no crecen suficientes plantas vivas para anclar el suelo arenoso y salado con sus raíces.

Estas multitudes persistentes de madera flotante, o " creciones derivadas " , como las llamaron los investigadores en un estudio de 2015, interactúan con las plantas y la sedimentación para influir en la evolución de las costas, fomentando "la formación de morfologías complejas y diversas que aumentan la productividad biológica y la captura de carbono orgánico y amortiguador contra la erosión ", escriben los autores del estudio.

Driftwood domina una escena de Whitehaven Beach en las islas Whitsunday de Australia. (Foto: Martin Valigursky / Shutterstock)

Ya sea que se trate de una pila persistente de escombros leñosos o solo de un árbol grande, los trozos grandes de madera flotante pueden agregar un esqueleto a los ecosistemas expuestos al sol y propensos a la erosión, como las playas abiertas, lo que podría aumentar su capacidad para mantener la vegetación viva.

En los hábitats de dunas costeras, la madera flotante "proporciona una estabilización parcial de las dunas de arena, lo que reduce la erosión eólica y permite que las plantas se compren", según la revista Beachcare , producida por el Consejo Regional de Waikato en Waikato, Nueva Zelanda. "La madera flotante también puede crear una pequeña barrera contra el viento (o microclima), que puede permitir que las semillas y las plántulas permanezcan húmedas y protegidas de la erosión eólica. La madera flotante puede incluso transportar semillas del bosque a la costa, que pueden germinar si son lo suficientemente resistentes . "

Driftwood puede ofrecer refugio y otros recursos que hacen que una playa sea más hospitalaria para la vida silvestre, a menudo ayudando a los colonos como estas plantas de playa en Nosara, Costa Rica. (Foto: Colin D. Young / Shutterstock)

Driftwood también puede ofrecer refugio a los animales que viven en la playa, al igual que la vegetación que permite. Algunas aves playeras, por ejemplo, anidan junto a la madera flotante como una forma de esconder sus huevos de los depredadores y protegerlos de ser enterrados en la arena.

E incluso para la vida silvestre costera que realmente no necesita madera flotante, es difícil negar la conveniencia de un árbol muerto en la playa:

Un águila calva se posa sobre madera flotante en Cape Dauphin en la isla Cape Breton de Nueva Escocia. (Foto: Fotografía de Paul Reeves / Shutterstock)

Hábitat itinerante

Driftwood puede servir como un 'arrecife flotante' para varios animales salvajes después de que abandona tierra firme. (Foto: Bryce Jackson / Shutterstock)

Para la madera flotante que sale de tierra firme para comenzar una nueva vida en el mar, las probabilidades de regresar a tierra son bastante escasas. Pero perderse en el mar no significa necesariamente que sus viajes sean una causa perdida. Como señaló recientemente el escritor Brian Payton en la revista Hakai Magazine , la madera flotante puede permanecer a flote en el océano abierto durante aproximadamente 17 meses, donde ofrece comodidades raras como comida, sombra, protección contra las olas y un lugar para poner huevos. Como tal, la madera flotante pelágica se convierte en un "arrecife flotante" que puede albergar una variedad de vida silvestre marina.

Eso incluye zancudos de agua sin alas (también conocidos como patinadores de mar), que ponen sus huevos en madera flotante y son los únicos insectos que se sabe que habitan el océano abierto. También incluye más de otras 100 especies de invertebrados, agrega Payton, y unas 130 especies de peces.

A medida que la madera flotante marina se descompone cerca de la superficie, alberga una sucesión específica de inquilinos. Por lo general, primero es colonizado por bacterias y hongos que degradan la madera y tolerantes a la sal, junto con algunos otros invertebrados que producen enzimas que degradan la madera. (Estos incluyen gribles, pequeños crustáceos que perforan la madera flotante y la digieren desde adentro, creando madrigueras que otros animales luego explotan). Estos colonos iniciales son seguidos por colonizadores secundarios como los talitrídos, también conocidos como tolvas de madera flotante , que no pueden digerir la madera por sí mismos. .

Driftwood proporciona hábitat para muchos animales, incluidos los aburridos bivalvos como estos piddocks de madera en la isla de Cayo Costa, Florida. (Foto: James St. John / Flickr)

Los gribbles son colonizadores clave de árboles muertos en aguas poco profundas, pero no son los únicos animales que perforan la madera flotante. También hay moluscos bivalvos, como los piddocks de madera y los gusanos de barco, por ejemplo, que hacen sus hogares perforando la madera anegada. Aunque los piddocks de madera y los gusanos de barco son conocidos por causar daños a barcos, muelles y otras estructuras de madera, también cumplen funciones valiosas en los ecosistemas marinos, ayudando a abrir la madera flotante a una variedad más amplia de vida marina.

Después de un año o más de flotar cerca de la superficie, cualquier madera flotante que no regrese a la tierra en algún lugar finalmente se hunde hacia el lecho marino. A cierta profundidad y presión, "el océano exprime el último trozo de aire terrestre de la madera, reemplazándolo con salmuera", escribe el ecólogo marino evolutivo Craig McClain . "Así comienza la historia con un árbol que se hunde en las profundidades".

Este descenso, llamado "caída de madera", afirma que la madera flotante va desde pequeños fragmentos hasta gigantes de 2,000 libras, agrega McClain. Atrae árboles a otro ecosistema nuevo, donde diferentes comunidades de criaturas están esperando para acabar con él. Esto incluye a los bivalvos de aguas profundas del género Xylophaga, que convierten la madera en excrementos que a su vez sustentan a docenas de otros invertebrados.

Este gran árbol de madera flotante, cubierto de percebes de cuello de cisne, atrajo una fascinación generalizada cuando llegó a la costa en Auckland, Nueva Zelanda, en 2016 (Foto: Fiona Goodall / Getty Images).

A veces, sin embargo, incluso grandes trozos de madera encuentran su camino de regreso a tierra antes de desaparecer en el abismo. Y además de los beneficios ecológicos mencionados anteriormente, esto puede permitir que las personas en la tierra vean la