Montañas de microplásticos que se forman en el fondo del océano

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Ya sabemos que nuestro amor por el plástico es tan profundo como las profundidades más profundas del océano. Porque, por supuesto, lo encontramos allí , en el fondo de la Fosa de las Marianas. Se necesita un tipo especial de submarino para hacer esa inmersión de casi 36,000 pies. ¿Pero envoltorios de dulces? Buen viaje.

Y aunque esos descubrimientos no deseados demuestran cuán generalizada se ha vuelto esta plaga plástica, puede haber algo aún más inquietante en estos nuevos habitantes de las profundidades marinas. Los científicos no han podido dar cuenta de la mayor parte de los 8 millones de toneladas que arrojamos al océano cada año.

Pero es posible que un nuevo estudio finalmente haya respondido esa pregunta. 

La investigación encontró que el plástico se está moviendo hacia los vecindarios de aguas profundas que entre 500,000 y 10 millones de especies llaman hogar. Pero las bolsas zip-loc entre cangrejos araña gigantes y gusanos de tubo y calamares vampiros son una cosa. El plástico también está llegando a las rejillas de ventilación que literalmente agitan los océanos.

Esas masas de agua que se mueven lentamente cerca del fondo del océano, denominadas corrientes termohalinas, actúan como un vasto sistema circulatorio. Se mueven alrededor del oxígeno y los nutrientes vitales para la vida en esas profundidades. Según el nuevo estudio, también pueden estar extendiendo los microplásticos por todas partes.

“Nuestra nueva investigación muestra que poderosas corrientes barren estos microplásticos a lo largo del lecho marino en grandes 'corrientes' que los concentran en cantidades asombrosas”, señalan los investigadores en The Conversation

El plástico que no vemos

Es fácil detectar los amenazantes montículos de basura flotando en el mar abierto, incluido el abuelo de la basura, el Gran Parche de Basura del Océano Pacífico . Pero son más como icebergs que como islas. A medida que el plástico se descompone, se vuelve más pequeño, formando partículas de menos de cinco milímetros de diámetro. Si bien algunos microplásticos permanecen a flote, al menos la mitad se hunde en el mar, impregnando incluso sus cadenas alimentarias .

"Casi todo el mundo ha oído hablar de los infames 'parches de basura' de plástico flotante en el océano, pero nos sorprendieron las altas concentraciones de microplásticos que encontramos en el lecho marino profundo", señala en una prensa el autor principal del estudio, Ian Kane, de la Universidad de Manchester. liberación .

"Descubrimos que los microplásticos no se distribuyen uniformemente en el área de estudio, sino que se distribuyen por poderosas corrientes del fondo marino que los concentran en ciertas áreas".

De hecho, las vastas corrientes de microplásticos que se forman en el fondo del océano pueden eclipsar con creces lo que vemos en la superficie.

Para su estudio, los investigadores compararon muestras de sedimentos tomadas del mar Tirreno, frente a las costas de Italia, con las tomadas a mayor profundidad en el talud continental. Las muestras costeras produjeron 41 piezas de plástico por cucharada de sedimento. Más abajo en el estante, el número se redujo a nueve piezas. Pero en el sedimento acumulado en las profundidades del océano, adyacente a las corrientes termohalinas, encontraron la friolera de 190 piezas de plástico por cucharada, la mayor concentración de microplásticos encontrada en el fondo marino hasta la fecha. 

Un buffet de plástico para la vida marina

Los investigadores dicen que es probable que el plástico sea distribuido por esos respiraderos de aguas profundas, agitando plásticos junto con nutrientes y oxígeno a lo largo de las profundidades. De hecho, si el sistema circulatorio del océano se ha visto comprometido por el plástico, podría ahogar bastiones críticos de biodiversidad en el fondo marino.

"Ahora hemos descubierto cómo una red global de corrientes de aguas profundas transporta microplásticos, creando puntos calientes de plástico dentro de vastas corrientes de sedimentos", señalan los científicos. "Al tomar un paseo en estas corrientes, los microplásticos pueden acumularse donde la vida en aguas profundas es abundante".

Eso significa que los animales marinos, en particular los microorganismos que son vitales para la salud de los océanos, están recibiendo un pedido adicional de plástico con su oxígeno y nutrientes, y también que los esfuerzos actuales de limpieza del océano solo pueden, literalmente, arañar la superficie del problema.

"Nuestro estudio ha demostrado cómo los estudios detallados de las corrientes del lecho marino pueden ayudarnos a conectar las vías de transporte de microplásticos en las profundidades marinas y encontrar los microplásticos 'faltantes'", señala el coautor del estudio Mike Clare, del Centro Nacional de Oceanografía en el comunicado de prensa. . “Los resultados destacan la necesidad de intervenciones políticas para limitar el flujo futuro de plásticos en entornos naturales y minimizar los impactos en los ecosistemas oceánicos”.

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