10 datos fascinantes sobre las cebras

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Pocos animales son tan llamativos como la cebra en un sentido puramente visual. Los pandas gigantes, los pingüinos y las mofetas pueden compartir la misma combinación de colores llamativos, pero las rayas contrastantes de la cebra la convierten en un animal que se destaca entre la multitud. Pero la cebra es mucho más que un caballo a rayas. Hay tres especies vivientes de esta criatura deslumbrante: la cebra de Grévy, la cebra de montaña y la cebra de las llanuras, y todas están en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN. 

Aquí hay algunas cosas interesantes que quizás no sepa sobre la extraordinaria cebra.

1. Las rayas de cebra son probablemente una forma de control de plagas

Los científicos han debatido esta cuestión tan importante durante 150 años. Las teorías van desde el camuflaje para ahuyentar a los depredadores, hasta formas de señalizar a los miembros de su especie y métodos para regular su temperatura. Pero la teoría más probable , según la investigación, es mucho menos glamorosa. Resulta que las rayas de cebra son una forma de control de plagas: protegen a las cebras de las moscas que pican. Al comparar las cebras con los caballos, su pariente vivo más cercano, los científicos descubrieron que los caballos eran mordidos por moscas desproporcionadamente más a menudo que las cebras en las mismas condiciones, lo que los llevó a concluir que esas increíbles rayas son más que una simple decoración. 

2. Hay tres especies de cebras en estado salvaje

Encontradas en diferentes regiones de África, las tres especies vivas de cebra son la cebra de las llanuras, la cebra de montaña y la cebra de Grévy. Los tres pertenecen al género Equus, que también incluye caballos y burros.

La cebra Grévy, que solo se encuentra en Etiopía y Kenia, lleva el nombre de Jules Grévy, un presidente francés del siglo XIX que recibió una de Abisinia como regalo. Es el más grande de los tres, con un peso de hasta 1,000 libras. Las cebras de las llanuras son un poco más pequeñas y pesan hasta 850 libras. Tienen un rango que se extiende desde Sudán del Sur y el sur de Etiopía hasta porciones del norte de Sudáfrica. La especie más pequeña, la cebra de montaña, que pesa hasta 800 libras, se encuentra en Sudáfrica, Namibia y Angola.

3. Cada especie tiene diferentes tipos de rayas.

Un par de cebras de las llanuras entrelazadas cara a cara
Imágenes de Anup Shah / Getty 

El ancho y el patrón de las rayas de cebra varían ampliamente según la especie. La cebra de Grevy tiene rayas verticales estrechas que cubren todo su cuerpo, incluidas las orejas y la melena. El patrón de rayas de la cebra de las llanuras varía según la ubicación; tienen rayas negras y un color de cuerpo principalmente blanco, o rayas marrones oscuras más claras en general. Las cebras de montaña tienen un color de cuerpo blanco o blanquecino con rayas negras o de color marrón oscuro que están muy juntas. No tienen rayas en el vientre, y las de la cabeza y el cuerpo son más estrechas que las de la grupa. Incluso dentro de cada especie, no hay dos cebras que tengan las mismas rayas; son tan únicos como las huellas dactilares.

4. Son trepadores impresionantes

Una cebra de las llanuras trepando por la orilla de un río en África mientras otras cebras esperan en el río
Mike Powles / Getty Images

No es sorprendente que las cebras de montaña vivan en terrenos accidentados a gran altura. Están bien equipados para manejar su hábitat: tienen pezuñas puntiagudas que les permiten escalar montañas. Haciendo un hogar a alturas de más de 6.500 pies , las cebras de montaña usan sus impresionantes habilidades para escalar para navegar entre montañas en busca de comida y agua. Para no quedarse atrás, las cebras de las llanuras atraviesan una amplia gama de hábitats diversos, desde montañas de hasta 14.000 pies hasta las llanuras del Serengeti. Las cebras de Grévy tienden a permanecer más cerca de los hábitats de pastizales que prefieren, permaneciendo en elevaciones por debajo de los 2,000 pies.

5. Son animales sociales

La mayoría de las cebras llevan una vida bastante social. Las cebras de las llanuras viven en pequeños grupos familiares, llamados harenes, con un macho, de una a seis hembras y sus crías. Los lazos de las mujeres en el harén son fuertes; permanecerán juntos incluso si su macho dominante se va o muere. La estructura social de las cebras de montaña implica la coexistencia de grandes rebaños reproductores con grupos de machos no reproductores. Es más probable que el semental macho dominante inicie las actividades de la manada. Las cebras de Grévy siguen una estructura social menos formal. Los miembros de la manada varían con frecuencia, a veces incluso a diario. La relación más estable entre las cebras de Grévy es la que existe entre una yegua y su descendencia.

6. Siempre están atentos al peligro

Manteniéndose alerta a las señales de leones, hienas, leopardos y guepardos, la manada siempre está pendiente del peligro. Cuando las cebras de las llanuras detectan a un depredador, utilizan un sonido agudo para alertar a la manada. Y por la noche, al menos un miembro del grupo permanece despierto para vigilar. En las poblaciones de cebras de montaña, el macho dominante también puede usar un bufido para advertir a los depredadores, lo que permite que el resto de la manada tenga la oportunidad de escapar. Aunque no es la más social de las especies, cuando una amenaza se acerca a un grupo de cebras de Grévy, se unirán en solidaridad.

7. Tienen varias formas de autodefensa

Las cebras pueden defender su rebaño y territorio pateando, mordiendo y empujando a los depredadores. Se involucrarán en un comportamiento agresivo similar cuando otro semental intente hacerse cargo de su manada o mostrar dominio en el apareamiento. Si una cebra es atacada, otras cebras salen en su defensa y forman un círculo a su alrededor para alejar al depredador. Una forma más común de autoconservación en las cebras está corriendo; pueden viajar tan rápido como de 40 a 55 millas por hora para escapar de las amenazas. 

8. Han sido cruzados con otros equinos. 

Un cruce entre una cebra y un burro con cuerpo marrón y patas rayadas en blanco y negro
PeterEtchells / Getty Images 

Desde al menos el siglo XIX, las cebras se han criado con otros animales para formar " cebroides ". Este cruce entre una cebra y otro equino, más comúnmente un caballo o un burro, está destinado a dar como resultado lo mejor de ambas especies. Las cebras han sido en gran parte resistentes a la domesticación , pero son más saludables y menos susceptibles a las enfermedades que sus parientes equinos. Una variedad de zebroides ha resultado de estas combinaciones, incluyendo zedonks, zorses y zonies.

9. Sirven como una mascota famosa

Paquete de chicle Fruit Stripe con la cebra Yipes
Willis Lam / Flickr / CC BY-SA 2.0

De todas las mascotas de Fruit Stripe Gum, la cebra llamada "Yipes" ha sobrevivido al resto y se ha convertido en el principal "animal portavoz" del chicle. Yipes aparece en el exterior de los paquetes y en envoltorios de goma de mascar para tatuajes. En 1988, Yipes se convirtió en una figura promocional flexible, una que puede alcanzar precios relativamente altos en el mercado de coleccionistas de juguetes. La empresa propietaria de Fruit Stripe Gum ha cambiado varias veces, pero Yipes, la mascota de la cebra, permanece. 

10. Están en peligro

Las tres especies de cebras existentes están en la lista de especies en peligro de extinción. La cebra de Grévy está en peligro y es la que corre mayor riesgo. Quedan menos de 2.000 cebras de Grévy. Pero la supervivencia de la cebra de montaña y la cebra de las llanuras también es motivo de gran preocupación. Las cebras de montaña son vulnerables , con menos de 35.000 individuos restantes; y las cebras de las llanuras están casi amenazadas , con una población en declive de 150.000 a 250.000.

Los humanos son la mayor amenaza para las poblaciones de cebras; La caza y la destrucción del hábitat son las culpables de su declive. Las cebras también están amenazadas por las sequías y otras condiciones climáticas extremas, la pérdida de diversidad genética causada por la endogamia debido a una pequeña subpoblación y la competencia con el ganado por la comida.

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