Un estudio encuentra que el 'reciclaje químico' es solo hablar y no reciclar

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El "reciclaje químico" es la última respuesta de la industria petroquímica a la crisis del reciclaje. Es un proceso de reciclaje en el que los desechos plásticos se procesan en combustibles o se vuelven a convertir en los componentes químicos de los que están hechos los plásticos. Es clave para la economía circular donde no existe el desperdicio, solo materia prima para nuevos plásticos. El " Plan de acción del Congreso para una economía de energía limpia y un Estados Unidos saludable, resiliente y justo " de la Cámara de Representantes cree que es una gran idea y dice que "las políticas federales también deben promover la transición a una economía circular, que tiene como objetivo mantener los recursos en un ciclo cerrado y para eliminar los residuos y la contaminación ".

Treehugger ha sido crítico con los conceptos de reciclaje químico y si encaja en la economía circular; Mi colega Katherine Martinko ha escrito que "las empresas están promoviendo soluciones falsas a los residuos plásticos " y yo describí " cómo la industria del plástico está secuestrando la economía circular ".

Ahora, un nuevo informe de la Alianza Global para Alternativas al Incinerador  (con el ingenioso acrónimo GAIA) analizó lo que realmente se está haciendo con el reciclaje químico y encuentra que es " Todo habla y no reciclaje " .

El reciclaje químico es solo producir combustible
El reciclaje químico es solo producir combustible. GAIA 

GAIA examinó las 37 instalaciones de reciclaje de productos químicos propuestas desde la década de 2000 y descubrió que solo tres estaban realmente en funcionamiento, y descubrió que ninguna de ellas estaba recuperando plástico de ninguna manera que pudiera considerarse "circular". En cambio, están empujando "plástico para combustible" (PTF) usando pirólisis o gasificación, y simplemente queman las cosas.

Algunos podrían decir que el PTF es algo bueno porque eso es lo que es el plástico, un combustible fósil sólido, por lo que estamos obteniendo un doble uso de él, pero ese no es el caso, principalmente porque "el PTF tiene una gran huella de carbono que no es compatible con un futuro seguro para el clima. Solo se suma a las emisiones globales de carbono creadas por la industria de los combustibles fósiles ".

Esto tiene mucho sentido, considerando que uno tiene que usar combustible y recursos para recoger las cosas, procesarlas, cocinarlas y luego quemarlas. La fabricación de PTF también es tóxica.

El plástico a menudo contiene aditivos tóxicos y contaminantes que se sabe que son dañinos para la salud humana y no se filtran eficazmente del proceso de "reciclaje químico" o pueden formarse durante el proceso, lo que pone en riesgo la exposición de los trabajadores, las comunidades cercanas a las instalaciones, los consumidores y el medio ambiente. . Por ejemplo, los disruptores hormonales y carcinógenos como el bisfenol-A (BPA), los ftalatos, el benceno, los compuestos bromados y los compuestos orgánicos volátiles (COV) se encuentran en el plástico y no se filtran eficazmente de los productos finales, incluido el combustible. Dependiendo del tipo de plástico que se procese, se pueden formar y terminar en el producto final otros químicos, como benceno, tolueno, formaldehído, cloruro de vinilo, cianuro de hidrógeno, PBDE, HAP y alquitranes de alta temperatura, entre muchos otros.

Lo que realmente está haciendo es hacer desaparecer los residuos plásticos, que es el objetivo del ejercicio, para que puedan seguir fabricando plástico nuevo en todas sus nuevas plantas petroquímicas. El plástico nuevo es más barato y más fácil de usar, y la industria ha pasado 60 años haciendo desaparecer el material viejo.

Primero, tuvieron que enseñarnos a aprender con campañas de "No seas un chinche". Cuando los basureros empezaron a llenarse, tuvieron que enseñarnos que el reciclaje era una virtud cardinal. Ahora que el reciclaje ha sido expuesto como una farsa, la industria, como señala GAIA, está "agarrándose a las pajitas para salvarse".

La industria petroquímica ha rechazado las prohibiciones de plástico y otras políticas para frenar el uso de plástico, 46 ​​incluso explotando la pandemia de COVID-19 para promocionar el plástico de un solo uso como más seguro e higiénico que las alternativas de plástico. Mientras tanto, muchas compañías petroquímicas señalan al PTD y al "reciclaje químico" como soluciones clave para la crisis de los desechos plásticos y el American Chemistry Council (ACC), Dow, Shell y otros brindan respaldo financiero a proyectos como Hefty EnergyBag .
Amager Bakke Waste to Energy
Amager Bakke Waste to Energy.  Lloyd Alter

Como hemos señalado anteriormente , el reciclaje químico se vende como parte de la economía circular, pero en realidad no está sucediendo y probablemente nunca lo hará; su economía es desesperada. Sería mejor quemarlo directamente como lo hacen en Escandinavia, pero luego tendrías que poner los incineradores en el centro de la ciudad para poder usar el calor, tendrías que contratar a Bjarke y tendrías que justificar un combustible que produce más CO2 por tonelada que la quema de carbón. Como concluye Gaia:

A medida que los legisladores presionan a la industria para que se aleje de los combustibles fósiles y el plástico, el futuro de la industria del plástico como combustible es, en el mejor de los casos, cuestionable y, en el mejor de los casos, una distracción para abordar la causa raíz de la crisis mundial de desechos plásticos. La industria del “reciclaje químico” ha luchado con décadas de dificultades tecnológicas y plantea un riesgo innecesario para el medio ambiente y la salud y un futuro financieramente riesgoso que es incompatible con un futuro seguro para el clima y una economía circular. 

El reciclaje químico, al menos como está sucediendo ahora, es solo una versión elaborada y costosa de la conversión de residuos en energía. No tiene sentido, salvo que hace desaparecer los residuos. Dada la cantidad de CO2 que genera, desde un punto de vista climático, sería mejor enterrarlo y no volveremos allí. La única forma real de lidiar con esto es dejar de hacer tantas cosas en primer lugar, reutilizar y rellenar, y volverse verdaderamente circular.

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