Extraña planta carnívora aturde a los científicos al tener menos ADN pero más genes

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La bladderwort carnívora ( Utricularia gibba ) ciertamente tiene un nombre amenazador para una planta, pero eso no es lo único interesante de ella: también es un bicho genético. Los científicos han quedado desconcertados por el reciente descubrimiento de que esta planta acuática tiene un genoma diminuto en comparación con otras plantas, pero de alguna manera más genes, informa el Washington Post .

Para tener una idea de cuán inusual es este organismo, considere que tiene "solo" alrededor de 80 millones de pares de bases de ADN. Si bien eso puede parecer mucho, es bastante pequeño para los estándares del genoma . Es seis veces más pequeño que el genoma de la uva, por ejemplo. Aun así, la bladderwort tiene 28.500 genes frente a los 26.300 de la uva.

¿Cómo es que esta pequeña planta carnívora contiene tantos genes en un genoma tan pequeño? Los científicos aún no están del todo seguros, pero un estudio de 2013 de Victor Albert de la Universidad de Buffalo ofrece algunas pistas. Albert descubrió que Utricularia gibba carecía gravemente de lo que se llama "ADN basura" o ADN que no codifica directamente proteínas. Solo el 3 por ciento del ADN de la planta es basura. En comparación, en los humanos, el ADN basura puede comprender hasta el 90 por ciento del genoma.

Aunque se ha descubierto que el ADN basura es cualquier cosa menos basura (parece tener un propósito en la mayoría de los organismos), la bladderwort carnívora aparentemente se ha librado de este equipaje adicional. ¿Por qué? ¿Se beneficia la bladderwort de su genoma ultraeficiente?

El estudio de Albert reveló que el genoma de la bladderwort se ha duplicado por completo al menos tres veces en su historia evolutiva, y cada vez el material genético redundante se ha dejado en el suelo de la sala de montaje, y de forma espectacular.

"Resultó que esas tasas de rotación evolutiva, especialmente la tasa de pérdida, eran increíblemente altas en comparación con otras plantas", dijo Albert. "El genoma se sometió a algunos mecanismos de eliminación de alta resistencia".

Cuando los genes cambian con frecuencia, solo aquellos que son más importantes tienden a sobrevivir hasta la siguiente generación. Albert sospecha que esto es evidencia de la selección natural en acción, porque solo los genes más importantes sobreviven, las presiones selectivas deben haber sido altas para estos rasgos.

Pero la respuesta real sobre qué ha impulsado a esta planta a organizar su genoma de una manera tan eficiente sigue siendo difícil de alcanzar. Ningún otro organismo relacionado en el género Utricularia, del cual hay cientos, tiene genomas tan pequeños y compactos. Muchos de estos parientes cercanos enfrentan presiones evolutivas similares, pero solo Utricularia gibba tiene tan poco ADN basura.

Ya se han planificado estudios para investigar más el asunto, pero por ahora los científicos solo pueden especular.

"Puede que no sea tan bueno reparando su ADN como sus amigos cercanos", sugirió Albert.

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