10 hechos sorprendentes sobre los escorpiones

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Es sensato tener miedo a los escorpiones. Sus características más distintivas son los pedipalpos en forma de pinza y una cola punzante, que algunas especies pueden balancear hacia su objetivo a 50 pulgadas (130 centímetros) por segundo.

Sin embargo, eso no significa que tengamos que odiarlos. Aprender más sobre los escorpiones revela que son generalmente menos peligrosos de lo que parecen, y también puede ayudarnos a apreciarlos como miembros interesantes e importantes de nuestros ecosistemas.

1. Los escorpiones existían mucho antes de los primeros dinosaurios

Un fósil de un euriptérido, o escorpión de mar, del período Silúrico.
Un fósil de un euriptérido, o escorpión de mar, del período Silúrico. Imágenes de Schafer & Hill / Getty

Los escorpiones pueden ser los animales terrestres más antiguos que aún viven en la actualidad. El registro fósil sugiere que los escorpiones antiguos estuvieron entre los primeros animales marinos en aventurarse en tierra firme, lo que sucedió hace unos 420 millones de años, durante el Período Silúrico. En comparación, los primeros dinosaurios conocidos evolucionaron hace unos 240 millones de años. Y los humanos modernos solo se remontan a unos 200.000 años, lo que significa que somos aproximadamente 2.100 veces más jóvenes que los escorpiones.

2. No son insectos

Los escorpiones son arácnidos, como arañas, ácaros y garrapatas. Como arácnidos, forman parte de un grupo más amplio de artrópodos llamados quelicerados , que también incluye cangrejos herradura y arañas de mar. Es importante destacar que los queliceratos no son insectos. Los insectos son un tipo diferente de artrópodos. Los quelíceros y los insectos se pueden distinguir de varias formas, como su número de patas: los insectos adultos tienen seis patas, mientras que los arácnidos y otros quelíceros tienen ocho patas más dos pares más de apéndices llamados quelíceros y pedipalpos. Los quelíceros suelen adoptar la forma de piezas bucales y, en los escorpiones, los pedipalpos se han convertido en tenazas.

Hace unos 450 millones de años, algunos escorpiones marinos pueden haber medido más de 3 pies (1 metro) de largo . Hoy en día, a menudo se dice que la especie más grande de escorpión existente es el escorpión gigante del bosque de Asia , que crece hasta 9 pulgadas (23 cm) de largo y puede pesar 2 onzas (56 gramos).

3. Bailan antes del apareamiento

Un par de escorpiones amarillos comunes (Buthus occitanus) participan en una danza de apareamiento.
Un par de escorpiones amarillos comunes (Buthus occitanus) participan en una danza de apareamiento. Paul Starosta / Getty Images

Los escorpiones realizan un ritual de cortejo que se asemeja a un baile, a veces conocido como promenade à deux (en francés, "caminar para dos"). Los detalles varían según la especie, pero si la hembra muestra interés en el macho, por lo general comienzan enfrentándose y agarrándose de los pedipalpos del otro, luego girando hacia adelante y hacia atrás junto con sus colas (técnicamente metasoma) levantadas por encima de la espalda. A veces chocan su metasoma sin picar, según el zoológico de San Diego , en un comportamiento llamado "aporrear".

El baile puede durar desde minutos hasta horas. Al final del baile, el macho deposita su espermatóforo en el suelo para la hembra y luego se va.

4. Dan a luz para vivir jóvenes

Un grupo de escorpiones bebés se aferran a la espalda de su madre.
Un grupo de escorpiones bebés se aferran a la espalda de su madre. Aceite y leche / Getty Images

A diferencia de la mayoría de los arácnidos (y la mayoría de los demás invertebrados en general), los escorpiones son vivíparos. Eso significa que dan a luz a crías vivas en lugar de poner huevos externos. Los bebés pueden nacer de dos a 18 meses después del apareamiento, según la especie, y parecen escorpiones adultos solo que mucho más pequeños con un cuerpo blanco y suave. Rápidamente se suben a la espalda de su madre, quien se sabe que los defiende ferozmente hasta que es hora de que sigan adelante.

5. Algunas crías de escorpión se quedan con su mamá durante 2 años

En muchas especies de escorpiones, los bebés absorben un saco vitelino nutritivo mientras están sobre la espalda de su madre, y luego se van unos días después de su primera muda. En algunos casos, sin embargo, la madre mata a sus presas para alimentar a sus bebés, que pueden permanecer bajo su cuidado hasta dos años.

6. Brillan con luz ultravioleta

Un escorpión peludo gigante (Hadrurus arizonensis) se ilumina en azul bajo la luz ultravioleta.
Un escorpión peludo gigante (Hadrurus arizonensis) se ilumina en azul bajo la luz ultravioleta. Parque Nacional Joshua Tree / Flickr / dominio público

Los escorpiones adultos tienen sustancias químicas fluorescentes en su capa hialina, parte de la cutícula en su exoesqueleto, que los hacen brillar bajo la luz ultravioleta. Los científicos no están del todo seguros de qué ventaja evolutiva ofrece esto a los escorpiones, pero las teorías incluyen ayudar a protegerlos de la luz solar, ayudarlos a ubicarse entre sí o ayudarlos a cazar.

Para los humanos, sin embargo, esta peculiaridad hace que sea mucho más fácil encontrar escorpiones que de otro modo serían esquivos. Es un gran beneficio para los investigadores que intentan estudiarlos, por ejemplo, así como para los excursionistas y campistas que intentan evitarlos. Y la capa hialina es impresionantemente duradera, ya que los fósiles de escorpión a menudo aún brillan bajo la luz ultravioleta incluso después de millones de años.

7. Algunos escorpiones pueden pasar un año sin comer

Los escorpiones se alimentan principalmente de insectos y arañas, pero algunas especies más grandes también pueden tomar pequeños lagartos o ratones. Algunos son depredadores de emboscadas, algunos cazan presas activamente y algunos incluso colocan trampas. Sin embargo, independientemente de cómo obtengan su comida, solo pueden comerla en forma líquida, por lo que usan enzimas para digerir a su presa externamente y luego la chupan en sus bocas pequeñas.

Gracias a las bajas tasas metabólicas, muchos escorpiones pueden sobrevivir largos períodos entre comidas. A menudo se alimentan cada dos semanas, pero en algunos casos, se sabe que pasan de seis a 12 meses sin comer.

8. Su veneno puede incluir docenas de toxinas diferentes

Un escorpión de corteza de tres quillas (Lychas tricarinatus) riza su metasoma en la Reserva de Tigres Udanti en Chhattisgarh, India.
Un escorpión de corteza de tres quillas (Lychas tricarinatus) riza su metasoma en la Reserva de Tigres Udanti en Chhattisgarh, India. ePhotocorp / Getty Images

Todos los escorpiones tienen veneno, pero ese veneno es diverso y complejo. De las 1.500 especies conocidas, se cree que solo unas 25 son capaces de matar humanos. Aún así, ese 2% de las especies puede representar una seria amenaza para la vida humana en algunas partes del mundo, especialmente donde el tratamiento médico es de difícil acceso. El acechador de la muerte del norte de África y el Medio Oriente a menudo se cita como una de las especies de escorpión más mortíferas de la Tierra, junto con el escorpión rojo indio y el escorpión árabe de cola gorda.

Un solo escorpión puede producir veneno con docenas de toxinas individuales, incluidas neurotoxinas, cardiotoxinas, nefrotoxinas y toxinas hemolíticas, así como una amplia variedad de otras sustancias químicas como histamina, serotonina y triptófano. Algunas toxinas son más efectivas en ciertos tipos de animales, como insectos o vertebrados. Los escorpiones usan su veneno tanto para someter a sus presas como para protegerse de los depredadores, que van desde ciempiés hasta aves, lagartijas y pequeños mamíferos.

9. Son tacaños con sus aguijones

Los escorpiones pueden controlar si y cuánto veneno liberar con una picadura, y dada la energía requerida por sus cuerpos para producir un veneno tan complejo, tienden a ser conservadores con él. A menudo matarán a sus presas con sus pinzas si es posible, recurriendo al veneno solo cuando sea necesario.

10. Su veneno puede matar o salvar vidas

El escorpión acechador de la muerte (Leiurus quinquestriatus)
El acechador de la muerte (Leiurus quinquestriatus) es uno de los escorpiones más peligrosos de la Tierra, pero una sustancia química en su veneno también ha inspirado la investigación de nuevos tratamientos contra el cáncer. מינוזיג  / Wikimedia Commons / CC BY-SA 4.0

A pesar de los peligros potenciales del veneno de escorpión, la investigación también ha revelado muchos compuestos útiles que se esconden allí. Los productos químicos en el veneno de escorpión ya han demostrado ser una fuente de biomimetismo médico, y muchos más esperan ser descubiertos.

El veneno de Deathstalker incluye clorotoxina, por ejemplo, que ha inspirado nuevos métodos para diagnosticar y tratar ciertos cánceres. El veneno del escorpión asiático menor tiene péptidos antimicrobianos que pueden ser eficaces contra muchas bacterias y hongos , así como contra los parásitos de la malaria , junto con propiedades antiinflamatorias que podrían convertirlo en un tratamiento eficaz para la artritis. Otros compuestos de veneno de escorpión también se han mostrado prometedores como inmunosupresores para el tratamiento de trastornos autoinmunes.

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