8 hechos asombrosos sobre los cuervos

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La inteligencia pertenece a la familia de los cuervos, un grupo diverso de más de 120 especies de aves. Y, como ocurre con la mayoría de los genios, los cuervos y sus parientes tienden a ser incomprendidos.

Conocidos como córvidos, esta familia de aves incluye no solo cuervos, sino también cuervos, torres, arrendajos, grajillas, urracas, arbolitos, cascanueces y chovas. Van desde el arrendajo enano de 1 onza, una pequeña ave del bosque que solo se encuentra en México, hasta el cuervo común de 3 libras, un oportunista astuto que se encuentra en todo el hemisferio norte.

Los córvidos son increíblemente inteligentes en general, con las proporciones de tamaño de cerebro a cuerpo más grandes de todas las aves, pero los del género Corvus tienden a ser especialmente inteligentes. Este género incluye cuervos, cuervos, grajos y grajillas, que representan aproximadamente un tercio de todas las especies de córvidos. Muchos de estos tienen una proporción de tamaño de cerebro a cuerpo (o " cociente de encefalización ") que esperaría de un simio, no de un pájaro. De hecho, según un estudio , "el cerebro de cuervo tiene el mismo tamaño relativo que el cerebro de chimpancé".

Los seres humanos han reconocido desde hace mucho tiempo la astucia de los cuervos y los cuervos, como se ve en siglos de folclore que considera a los pájaros como ladrones, embaucadores, solucionadores de problemas, sabios consejeros de dioses o incluso deidades mismas. Sin embargo, también tendemos a estereotipar a estas aves, pasando por alto muchas de sus complejidades para marcarlas como espeluznantes, problemáticas o francamente nefastas. Afortunadamente, nuestra apreciación de su inteligencia se ha disparado en los últimos años, gracias a la investigación que explora lo que los córvidos pueden hacer con toda esa capacidad intelectual. A continuación se muestra solo una muestra de lo que hemos aprendido sobre su vida mental y social, centrándonos principalmente en los cuervos, pero también en los cuervos y otros parientes:

1. Los cuervos tienen formas astutas de conseguir comida

Cuervo encapuchado inspecciona el patio de un restaurante en busca de comida
Los cuervos son conocidos por adaptarse rápidamente a nuevas situaciones y fuentes de alimento. (Foto: Smeilov Sergey / Shutterstock)

Los cuervos tienden a ser oportunistas y creativos, comúnmente explotan nuevas fuentes de alimento o adoptan nuevas estrategias de alimentación para hacerles la vida más fácil. Se sabe que el cuervo estadounidense captura su propio pez, por ejemplo, en algunos casos incluso usa pan u otro alimento como cebo para atraer a los peces más cerca, como se captura en el video a continuación.

Al mismo tiempo, esta especie a menudo roba comida de otros animales, a veces incluso sigue en secreto a las víctimas hasta sus nidos o escondites de comida. En un caso, se vio a un grupo de cuervos estadounidenses distrayendo a una nutria de río para que pudieran robar su pescado, según el Laboratorio de Ornitología de Cornell , mientras que otro grupo seguía a los pollos de agua comunes para interceptar pececillos que los patos habían estado persiguiendo en aguas poco profundas.

Muchos cuervos también arrojan caracoles y nueces de cáscara dura desde el aire mientras vuelan, usando la gravedad y el suelo para hacer el trabajo duro por ellos. Esto también lo hacen otras aves, pero algunos cuervos parecen haber llevado esto unos pasos más allá. Los cuervos en Japón, por ejemplo, colocan nueces en las carreteras para que los automóviles aplasten las cáscaras, luego esperan a que cambie el semáforo para poder recoger con seguridad la tuerca abierta.

2. Los cuervos no solo usan herramientas; También los hacen

Cuervo americano, Corvus brachyrhynchos, en Nueva Escocia
Un cuervo americano explora las costas de la isla Bon Portage en Nueva Escocia. (Foto: Jukka Jantunen / Shutterstock)

A principios de la década de 1960, la primatóloga Jane Goodall sorprendió al mundo con su descubrimiento de que los chimpancés salvajes usan ramitas como herramientas para atrapar termitas , desacreditando la idea de que los humanos son la única especie que usa herramientas. El uso de herramientas requiere un cierto nivel de sofisticación cognitiva, pero ahora sabemos que muchos otros animales también usan herramientas en la naturaleza, y no solo nuestros compañeros primates. De hecho, uno de los ejemplos más estudiados del uso de herramientas no primates proviene de un córvido: el cuervo de Nueva Caledonia.

Muchos córvidos usan herramientas, pero los cuervos de Nueva Caledonia son especialmente avanzados. Como los chimpancés, usan palos u otra materia vegetal para sacar insectos de las grietas. Eso por sí solo es impresionante, especialmente sin manos, pero es solo uno de los muchos trucos bajo la manga. Además de elegir herramientas que tienen una buena forma natural para una tarea en particular, los cuervos de Nueva Caledonia también fabrican herramientas en la naturaleza, lo cual es mucho más raro que simplemente usar objetos encontrados. Esto va desde cortar las hojas de un palo hasta crear sus propias herramientas en forma de gancho a partir de ramitas, hojas y espinas.

En experimentos controlados, los cuervos de Nueva Caledonia también han doblado materiales flexibles en herramientas en forma de gancho, e incluso han mostrado un "uso de metatool" espontáneo : la capacidad de usar una herramienta en otra. Los grandes simios como los chimpancés y los orangutanes pueden resolver tareas de metaherramientas, señalaron los investigadores en un estudio, pero se sabe que incluso los monos luchan con ellos. Estos cuervos han usado un palo corto para alcanzar un palo más largo que puede alcanzar una recompensa, por ejemplo, pero también han hecho nuevas herramientas compuestas a partir de dos o más elementos no funcionales. Como dijo uno de los autores del estudio a la BBC , eso requiere imaginar lo que hará una herramienta antes de que exista, a pesar de que nunca antes había visto una herramienta así, luego hacerla existir y usarla.

3. Los cuervos pueden resolver acertijos a la par con los niños humanos

Crow bebiendo de una fuente de agua en Kolkata, India
Un cuervo bebe de una fuente de agua en el zoológico de Alipore en Kolkata, India. (Foto: Deshakalyan Chowdhury / AFP / Getty Images)

En la fábula de Esopo " El cuervo y el cántaro ", un cuervo sediento se encuentra con un cántaro con un poco de agua, pero inicialmente se ve frustrado por el bajo nivel del agua y el estrecho cuello de la botella. Luego, el cuervo comienza a arrojar guijarros en la jarra, sin embargo, finalmente eleva el nivel del agua lo suficiente para que pueda beber.

La investigación no solo ha verificado que los cuervos pueden hacer esto, sino que muestra que pueden pasar la prueba de desplazamiento de agua a un nivel similar al de los niños humanos entre las edades de 5 y 7 años . Los cuervos también han conquistado una variedad de otras pruebas complicadas, como el rompecabezas de ocho pasos en este video de la BBC . También pueden planificar el uso de sus herramientas, según un estudio de la revista Current Biology , que descubrió que los cuervos podrían resolver un problema de metaherramientas cuando cada paso estaba fuera de la vista de los demás, planificando tres comportamientos en el futuro. Los pájaros mostraron la capacidad de "representar mentalmente los objetivos y subobjetivos de los problemas de metaherramientas", escribieron los investigadores, e incluso ignoraron con éxito una herramienta adicional que se les colocó en su camino para distraerlos.

4. Los cuervos celebran funerales por sus muertos

cuervos en un cementerio
Los cuervos exploran las lápidas en el cementerio de Brompton en Londres. (Foto: Guy RD / Shutterstock)

Los cuervos son famosos por celebrar " funerales " cuando muere uno de los de su especie. Puede ser un individuo solitario o un grupo de cuervos, conocido como asesinato, por supuesto, y puede ser solemnemente silencioso o cacofónico. En algunos casos, los cuervos pueden vigilar al pájaro caído durante días y días. ¿Realmente podrían estar de luto?

Quizás, explica Kaeli Swift, investigadora postdoctoral y experta en córvidos de la Universidad de Washington. Como Swift escribe en su blog , aunque tiene "pocas dudas de que tienen inteligencia emocional", probar esta posibilidad sigue siendo científicamente problemático, ya que "todavía no hay forma de que podamos saber realmente lo que está sucediendo a nivel emocional en la cabeza de un animal".

Por lo tanto, sin descartar necesariamente el dolor, Swift y otros investigadores se han centrado más en el "aprendizaje del peligro" como un posible motivador para los funerales de córvidos. "Si encontrara a una persona muerta en el bosque, podría sentirme triste, pero también me alarmaría y probablemente buscaría la causa de la muerte para asegurarme de que no soy el próximo", escribe Swift. "Quizás los cuervos están haciendo lo mismo, buscando la fuente del peligro y recordando elementos clave de la experiencia que los ayudarán a mantenerse a salvo en el futuro".

5. Los cuervos chismean, guardan rencor y saben quién eres

cuervo mirando gente
Los cuervos urbanos tienden a ser observadores astutos de la actividad humana. (Foto: Maksym Fesenko / Shutterstock)

Varios tipos de córvidos han demostrado una habilidad especial para reconocer rostros humanos. Las urracas y los cuervos, por ejemplo, son conocidos por regañar a investigadores específicos que se han acercado demasiado a sus nidos en el pasado, independientemente de lo que usen los investigadores. Algunas de las mejores pruebas de esta capacidad provienen de los cuervos en el estado de Washington, donde Swift y sus colegas han realizado pruebas exhaustivas sobre las reacciones de las aves a los rostros humanos de los que han aprendido a desconfiar.

Dirigido por John Marzluff, profesor de ciencias de la vida silvestre en la Universidad de Washington, la prueba nació de la constatación de que los cuervos parecen guardar rencor contra personas específicas que los habían capturado y anillado para la investigación. Los investigadores comenzaron a usar una máscara de goma de hombre de las cavernas cuando hicieron esto, lo que reveló cómo los cuervos identificaban a sus enemigos. Los cuervos regañaron y acosaron a cualquiera que usara la máscara de hombre de las cavernas, independientemente de quién estuviera realmente debajo. En pruebas posteriores, los investigadores lograron un efecto similar al usar máscaras mientras sostenían un cuervo muerto (taxidermizado) , lo que resultó en cuervos molestando a los futuros usuarios de esas mismas máscaras. "Lo interesante fue que no importaba mucho, excepto la cara", dijo Marzluff a la Federación Nacional de Vida Silvestre (NWF).

Investigadores de cuervos con máscaras y carteles con carteles.
Cuando usan máscaras para probar cuervos, los investigadores también llevan carteles que explican lo que están haciendo para cualquier espectador humano curioso (o nervioso). (Foto: Biología de Willamette / Flickr / CC BY-SA 2.0)

Muchos otros animales también pueden reconocer rostros humanos, pero los cuervos aún se destacan, tanto por la duración de sus recuerdos como por la forma en que comparten información entre ellos. Años después de que comenzara el estudio, los cuervos "continúan arengando la máscara de anillamiento", explica la NWF, "a pesar de que la ven sólo dos veces al año durante unas pocas horas a la vez". Pero esta animosidad no es solo de los cuervos que vieron el evento de anillado original. El porcentaje de pájaros que regañaban y acosaban a la máscara de hombre de las cavernas creció con el tiempo, duplicándose aproximadamente en siete años, aunque la mayoría nunca había sido anillada y era poco probable que hubieran presenciado personalmente la máscara haciendo algo ofensivo. Algunos eran incluso cuervos jóvenes que aún no habían nacido cuando comenzó el rencor.

Como escribió Kat McGowan para la revista Audubon en 2016 , casi todas las aves atrapadas originalmente por el hombre de las cavernas probablemente ya estén muertas, pero "la leyenda del gran cuervo Satanás de Seattle aún crece".

Aprender a identificar a los humanos podría ser una habilidad valiosa para los cuervos urbanos, ya que algunos de nosotros somos peligrosos, otros neutrales y otros útiles. Los cuervos salvajes parecen en gran medida indiferentes a los rostros de las personas que no los han agraviado y también pueden entablar relaciones positivas con nosotros, como la chica de Seattle que recibió una colección de baratijas de los cuervos que había estado alimentando.

6. Los cuervos se aparean de por vida, pero también son 'monogamish'

Pareja de cuervos apareados donde se posan en un árbol en el estado de Washington
Un par de cuervos apareados se posan en un árbol del patio trasero en Silverdale, Washington. (Foto: The Old Major / Shutterstock)

Los cuervos no solo son pájaros sociales, sino que también están más orientados a la familia de lo que mucha gente cree. Se aparean de por vida, lo que significa que una pareja apareada normalmente permanecerá junta por el resto de sus vidas, pero sus vidas familiares también pueden ser un poco más complicadas de lo que eso sugiere. Los cuervos son " monógamos " , escribe Swift, y agrega una aclaración más científica de que se los considera "socialmente monógamos pero genéticamente promiscuos". Esto significa que generalmente se quedan con una pareja de por vida, pero los análisis genéticos muestran que los cuervos machos solo engendran alrededor del 80% de la descendencia de su familia.

Algunos cuervos también llevan una " doble vida ", según el Laboratorio de Ornitología de Cornell, dividiendo el tiempo entre sus familias y grandes refugios comunales. Los cuervos estadounidenses mantienen un territorio durante todo el año, por ejemplo, donde toda la familia extendida vive y busca comida junta. "Pero durante gran parte del año, los cuervos abandonan el territorio de origen para unirse a grandes bandadas en vertederos y campos agrícolas, y para dormir en grandes perchas en invierno. Los miembros de la familia van juntos a las bandadas, pero no permanecen juntos en la multitud. Un cuervo puede pasar parte del día en casa con su familia en la ciudad y el resto con un rebaño alimentándose de granos de desecho en el campo ".

7. Los cuervos jóvenes pueden quedarse en casa por un tiempo para servir como 'ayudantes'

Cuervo americano juvenil encaramado en un árbol
Los cuervos jóvenes, como este en Montreal, pueden quedarse en casa durante algunos años para ayudar a sus padres a criar a sus hermanos menores. (Foto: Eugenie Robitaille / Shutterstock)

Los cuervos americanos comienzan a anidar a principios de la primavera, construyen sus nidos con palos y los recubren con materiales blandos como hierba, piel o plumas. (También pueden construir nidos de señuelo si creen que alguien sospechoso los está mirando). Los cuervos jóvenes seguirán dependiendo de sus padres durante un par de meses después de emplumar, pero también tienden a permanecer cerca de su familia por un tiempo más, incluso después de mudarse. fuera del nido. Estos polluelos todavía son defendidos ferozmente por sus padres, escribe Swift, creando una especie de adolescencia extendida que les permite tiempo y energía para comportamientos de juego, que podrían ser importantes para su desarrollo y aprendizaje cultural.

Los cuervos jóvenes eventualmente comenzarán a pasar menos tiempo con sus padres y más tiempo con bandadas más grandes, y enfrentarán una decisión a medida que se acercan el otoño y el invierno ". Pueden despegar para 'flotar' antes de encontrar una pareja y establecer un territorio propio. ", Escribe Swift," o permanecer en su propio territorio y actuar como un 'ayudante' para la prole del próximo año ". Esta última se conoce como cría cooperativa, en la que más de dos individuos ayudan a cuidar la descendencia en una sola cría.

En la mayoría de las poblaciones de cuervos estadounidenses, las crías mayores continúan ayudando a sus padres a criar nuevos polluelos durante algunos años, según el laboratorio de Cornell. Una familia de cuervos puede incluir hasta 15 individuos, con descendientes de cinco años diferentes que colaboran para ayudar. No está claro por qué esto evolucionó, escribe Swift , pero puede ayudar a retrasar la dispersión de los cuervos jóvenes cuando no hay suficiente territorio abierto cerca para que lo reclamen. ("Mira", agrega, "los millennials simplemente están haciendo lo que les resulta natural").

8. Los cuervos son inteligentes, pero no invencibles

bandada de cuervos americanos volando para posarse
Una bandada de cuervos americanos vuela a su refugio cerca de Dawson Creek, Columbia Británica. (Foto: Jukka Jantunen / Shutterstock)

Es común que las personas denigren a los cuervos, a menudo enfocándose en comportamientos no deseados pero pasando por alto cualidades más identificables o redentoras. El cuervo americano, por ejemplo, ha sido objeto de intentos de exterminio en el pasado, incluido el uso de dinamita en grandes refugios invernales. Sin embargo, esos esfuerzos finalmente fracasaron, y gracias en gran parte a su inteligencia y adaptabilidad, el cuervo estadounidense es ahora más común que nunca en una variedad de hábitats, incluidas granjas, pueblos y grandes ciudades.

Otros córvidos se han adaptado de manera similar o incluso han aprovechado la civilización, pero ser inteligentes no garantiza que estas aves estén a salvo de nosotros. El cuervo hawaiano, por ejemplo, es un córvido inteligente con una inclinación por el uso de herramientas , sin embargo, fue declarado extinto en estado salvaje en 2002 des