9 datos interesantes sobre el río Nilo

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El Nilo es uno de los ríos más famosos de nuestro planeta, y con razón. Si bien todos los ríos son importantes para las personas y la vida silvestre que viven cerca, el Nilo es especialmente grande, tanto literal como figurativamente.

Aquí hay algunas razones por las que este río es tan influyente e interesante.

1. Es el río más largo de la Tierra.

Mapa satelital compuesto del Nilo Blanco
Un mapa satelital compuesto de todo el Nilo Blanco. (Foto: NASA)

El Nilo fluye hacia el norte por unos 6.650 kilómetros (4.132 millas), desde los Grandes Lagos africanos a través del desierto del Sahara antes de desembocar en el Mar Mediterráneo. Pasa por 11 países (Tanzania, Uganda, Ruanda, Burundi, la República Democrática del Congo, Kenia, Etiopía, Eritrea, Sudán del Sur, Sudán y Egipto) y drena 3,3 millones de kilómetros cuadrados (1,3 millones de millas), o alrededor del 10%. del continente africano. (El mapa de la derecha, una composición de imágenes de satélite de la NASA, se extiende desde el lago Victoria hasta el delta del Nilo).

El Nilo es considerado el río más largo de la Tierra, pero ese título no es tan simple como parece. Además de solo medir, también depende de cómo decidamos dónde comienza y termina cada uno, lo que puede ser complicado en sistemas fluviales grandes y complejos.

Los científicos tienden a ir por el canal continuo más largo de un sistema, pero eso aún puede dejar espacio para la ambigüedad. El Nilo es solo un poco más largo que el río Amazonas, por ejemplo, y en 2007 un equipo de científicos brasileños anunció que habían vuelto a medir el Amazonas y encontraron que tenía 6.800 km (4.225 millas) de largo, destronando así al Nilo. Sin embargo, su estudio no se publicó y, como señala LiveScience , muchos científicos se muestran escépticos sobre sus métodos. El Nilo todavía se considera generalmente como el río más largo del mundo, según fuentes de las Naciones Unidas al Libro Guinness de los Récords Mundiales, aunque el Amazonas también cuenta con muchos superlativos, incluido el río más grande del mundo por volumen, ya que contiene alrededor del 20% de Agua dulce de la Tierra.

2. Hay más de un Nilo.

Tis Abay, o las cataratas del Nilo Azul, en Etiopía
Una vista de Tis Abay, o Cataratas del Nilo Azul, en Etiopía. (Foto: Alberto Loyo / Shutterstock)

Históricamente, el Bajo Nilo se inundó en verano, lo que desconcertó a los primeros egipcios, especialmente porque casi nunca llovía donde vivían. Ahora sabemos, sin embargo, que a pesar de ser un río en Egipto, el Nilo es alimentado por lugares mucho más lluviosos al sur, y su hidrología es impulsada por al menos dos " regímenes hidráulicos " río arriba.

Mapa del río Nilo
Un mapa del río Nilo con fronteras políticas. (Foto: Rainer Lesniewski / Shutterstock)

El Nilo tiene tres afluentes principales: el Nilo Blanco, el Nilo Azul y Atbara. El Nilo Blanco es el más largo, comenzando por los arroyos que desembocan en el lago Victoria, el lago tropical más grande del mundo. Emerge como el Nilo Victoria, luego atraviesa el pantanoso lago Kyoga y las cataratas Murchison (Kabalega) antes de llegar al lago Albert (Mwitanzige). Continúa hacia el norte como Albert Nile (Mobutu), luego se convierte en la montaña del Nilo (Bahr al Jabal) en Sudán del Sur, y se une al río Gazelle (Bahr el Ghazal), después de lo cual se llama Nilo Blanco (Bahr al Abyad). Finalmente se convierte en "el Nilo" cerca de Jartum, Sudán, donde se encuentra con el Nilo Azul.

El Nilo Blanco fluye de manera constante todo el año, mientras que el Nilo Azul encaja la mayor parte de su trabajo en unos pocos meses salvajes cada verano. Junto con el cercano Atbara, su agua proviene de las tierras altas de Etiopía, donde los patrones del monzón hacen que ambos ríos cambien entre un torrente de verano y un goteo de invierno. El Nilo Blanco puede ser más largo y estable, pero el Nilo Azul suministra casi el 60% del agua que llega a Egipto cada año, principalmente durante el verano. El Atbara se une más tarde con el 10% del caudal total del Nilo, casi todo el cual llega entre julio y octubre. Fueron estas lluvias las que inundaron el Nilo cada año en Egipto, y debido a que erosionaron las lavas de basalto al salir de Etiopía, su agua resultó ser especialmente valiosa río abajo.

3. La gente pasó siglos buscando su fuente.

Fuente del río Nilo en la selva tropical de Ruanda
Un letrero proclama la fuente más lejana del Nilo en la selva tropical de Nyungwe en Ruanda. (Foto: Jose Cendon / AFP / Getty Images)

Los antiguos egipcios veneraban al Nilo como su fuente de vida, pero estaba inevitablemente envuelto en un misterio. También lo sería durante siglos, ya que las expediciones repetidamente no lograron encontrar su origen, con egipcios, griegos y romanos a menudo frustrados por una región llamada Sudd (en lo que ahora es Sudán del Sur), donde el Nilo forma un vasto pantano. Esto alimentó la mística del río, y es por eso que el arte clásico griego y romano a veces lo presenta como un dios con un rostro oculto .

El Nilo Azul reveló primero sus secretos, y una expedición desde el antiguo Egipto incluso pudo haberlo rastreado hasta Etiopía. Sin embargo, la fuente del Nilo Blanco resultó mucho más difícil de alcanzar, a pesar de muchos esfuerzos por encontrarla, incluidos los del explorador escocés David Livingstone , quien fue rescatado de una misión en 1871 por el periodista galés Henry Morton Stanley, a través de la famosa cita "Dr. Livingstone, ¿Supongo?" Los exploradores europeos habían encontrado el lago Victoria recientemente, y después de la muerte de Livingstone en 1873, Stanley fue uno de los muchos que ayudaron a confirmar su vínculo con el Nilo, junto con el prolífico guía y explorador de África Oriental Sidi Mubarak Bombay .

Sin embargo, la búsqueda aún no había terminado. El Nilo Blanco comienza incluso antes del lago Victoria, aunque no todos están de acuerdo en dónde. Está el río Kagera, que desemboca en el lago Victoria desde el lago Rweru en Burundi, pero también recibe agua de otros dos afluentes: el Ruvubu y el Nyabarongo, que desemboca en el lago Rweru. El Nyabarongo también es alimentado por los ríos Mbirurume y Mwogo, que surgen del bosque Nyungwe de Ruanda, y algunos lo citan como la fuente más lejana del Nilo .

4. Toma un desvío extraño en el desierto.

Gran curva del río Nilo en el desierto del Sahara, Sudán
Esta imagen en color real, capturada por el satélite Terra de la NASA, muestra la 'Gran Curva' del Nilo en Sudán. (Foto: Jacques Descloitres, Equipo de Respuesta Rápida Terrestre MODIS / NASA / GSFC)

Después de empujar obstinadamente hacia el norte durante la mayor parte de su curso, el Nilo da un giro sorprendente en medio del Sahara. Con sus principales afluentes finalmente unidos, continúa hacia el norte a través de Sudán por un tiempo, luego gira abruptamente hacia el suroeste y comienza a fluir lejos del mar. Continúa así durante unos 300 km (186 millas), como si se dirigiera de regreso a África Central en lugar de Egipto.

Finalmente, vuelve a encarrilarse, por supuesto, y cruza Egipto como uno de los ríos más famosos e influyentes de la Tierra. Pero, ¿por qué toma un desvío tan grande primero? Conocida como la " Gran Curva ", esta es una de las varias características causadas por una enorme formación rocosa subterránea llamada Nubian Swell . Formado por el levantamiento tectónico durante millones de años, forzó esta dramática curva y formó las cataratas del Nilo . Si no fuera por el levantamiento relativamente reciente del oleaje nubio, "estos tramos rocosos de ríos se habrían reducido rápidamente por la acción abrasiva del Nilo cargado de sedimentos", según un resumen geológico de la Universidad de Texas en Dallas.

5. Su barro ayudó a moldear la historia de la humanidad.

Imagen de satélite del río Nilo
Esta vista de satélite destaca el contraste entre la vegetación verde a lo largo del Nilo y el Sahara circundante. (Foto: Jacques Descloitres, Equipo de Respuesta Rápida MODIS / Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA)

A medida que se adentra en Egipto, el Nilo transforma una franja del desierto del Sahara a lo largo de sus orillas. Este contraste es visible desde el espacio, donde se puede ver un largo oasis verde abrazando el río en medio del sombrío paisaje que lo rodea.

El Sahara es el desierto caliente más grande de la Tierra, más pequeño solo que nuestros dos desiertos polares, y no es poca cosa cambiarlo de esta manera. Gracias a su afluencia estacional de agua de Etiopía, el Bajo Nilo se ha inundado históricamente en verano, empapando el suelo del desierto en su llanura aluvial. Pero el agua no dominó el Sahara solo. El Nilo también trajo un ingrediente secreto: todos los sedimentos que recogió en el camino, principalmente limo negro erosionado por el Nilo Azul y Atbara del basalto en Etiopía. Esas aguas limosas llegarían a Egipto cada verano, luego se secarían y dejarían un lodo negro milagroso.

Río Nilo en el desierto del Sahara, Egipto
El río Nilo alimenta un oasis largo y estrecho a través del Sahara. (Foto: Mirko Kuzmanovic / Shutterstock)

Los asentamientos humanos permanentes aparecieron por primera vez en las orillas del Nilo alrededor del 6000 a. C., según la Enciclopedia de Historia Antigua (AHE), una organización sin fines de lucro , y para el 3150 a. C., esos asentamientos se habían convertido en "el primer estado nación reconocible del mundo". Rápidamente se desarrolló una cultura compleja y distinta, y durante casi 3000 años, Egipto seguiría siendo la nación preeminente en el mundo mediterráneo, alimentada por el agua y la tierra fértil que recibió como obsequio del Nilo.

Egipto finalmente fue conquistado y eclipsado por otros imperios, pero a pesar de su declive, todavía prospera con la ayuda del Nilo. Ahora es el hogar de casi 100 millones de personas, el 95% de las cuales vive a unos pocos kilómetros del Nilo, lo que lo convierte en el tercer país más poblado de África. Y dado que también está repleto de reliquias de su apogeo, como pirámides elaboradas y momias bien conservadas, continúa revelando secretos antiguos y capturando la imaginación moderna. Todo esto hubiera sido casi imposible en este desierto sin el Nilo, y considerando el papel que ha jugado Egipto en el surgimiento de la civilización, el Nilo ha influido en la historia de la humanidad de una manera que pocos ríos lo han hecho.

6. También es un refugio para la vida silvestre.

Hipopótamo bostezando en el río Nilo, Kenia
Un hipopótamo bosteza en el río Nilo. (Foto: Mathias Sunke / Shutterstock)

Los humanos son solo una de las muchas especies que dependen del Nilo, que atraviesa (e influye) en una variedad de ecosistemas a lo largo de su curso. Más cerca de las cabeceras del Nilo Blanco, el río atraviesa selvas tropicales biodiversas repletas de plantas como bananos, bambú, arbustos de café y ébano, por nombrar algunos. Llega a bosques mixtos y sabanas más al norte, con árboles más escasos y más pastos y arbustos. Se convierte en un pantano en expansión en las llanuras sudanesas durante la temporada de lluvias, especialmente el legendario Sudd en Sudán del Sur, que se extiende por casi 260.000 kilómetros cuadrados (100.000 millas cuadradas). La vegetación continúa desvaneciéndose a medida que avanza hacia el norte, y finalmente casi desaparece cuando el río llega al desierto.

Una de las plantas más notables del Nilo es el papiro, una juncia en flor acuática que crece como juncos altos en aguas poco profundas. Estas son las plantas que los antiguos egipcios usaban para fabricar papel (y de las que se deriva la palabra inglesa "paper"), así como telas, cuerdas, esteras, velas y otros materiales. Alguna vez fue una parte común de la vegetación nativa del río, y aunque todavía crece naturalmente en Egipto, se informa que hoy es menos común en la naturaleza.

Planta de papiro en el río Nilo, Uganda
Un matorral de papiros crece a lo largo del Nilo Victoria en Uganda. (Foto: Oleg Znamenskiy / Shutterstock)

Al igual que con su vida vegetal, los animales que viven en y alrededor del Nilo son demasiado numerosos para enumerarlos adecuadamente aquí. Hay muchos peces, por ejemplo, incluida la perca del Nilo, así como barbos, bagres, anguilas, peces hocico de elefante, peces pulmonados, tilapia y pez tigre. También hay una gran cantidad de aves a lo largo del río, y sus aguas también son un recurso vital para muchas bandadas migratorias. El delta del Nilo, de hecho, es "parte de una de las rutas de migración de aves más importantes del mundo", según WWF .

El Nilo también alberga varias especies de animales grandes, como los hipopótamos, que alguna vez fueron comunes a lo largo de gran parte del río, pero que ahora habitan principalmente en Sudd y otras áreas pantanosas en Sudán del Sur. También hay tortugas de caparazón blando, cobras, mambas negras, serpientes de agua y tres especies de lagartos monitores , que supuestamente promedian 1.8 metros (6 pies) de largo. Sin embargo, quizás la fauna más famosa del río sea el cocodrilo del Nilo. Estos habitan la mayor parte del río, según la Enciclopedia Británica, y son una de las especies de cocodrilos más grandes de la Tierra, con un crecimiento de hasta 6 metros (20 pies) de largo.

7. Fue el hogar de un dios cocodrilo y una ciudad cocodrilo.

Río Nilo y pirámides de Giza en El Cairo, Egipto
Las pirámides de Giza cerca de las orillas del Nilo, fotografiadas aquí alrededor de 1900. (Foto: Hulton Archive / Getty Images)

A medida que el antiguo Egipto crecía a lo largo del Bajo Nilo, la importancia del río no pasó desapercibida para su gente, que lo convirtió en un tema central de su sociedad. Los antiguos egipcios conocían el Nilo como Ḥ'pī o Iteru , que significa simplemente "río", pero también se llamaba Ar o Aur , que significa "negro", en honor a su barro vivificante. Lo vieron correctamente como su fuente de vida y jugó un papel clave en muchos de sus mitos más importantes.

La Vía Láctea era vista como un espejo celestial del Nilo, por ejemplo, y se creía que el dios del sol Ra conducía su barco a través de ella. Se pensaba que encarnaba al dios Hapi, que bendijo la tierra con vida, así como a Ma'at, que representaba los conceptos de verdad, armonía y equilibrio, según el AHE. También se asoció con Hathor, una diosa del cielo, las mujeres, la fertilidad y el amor.

Cocodrilo del Nilo, Crocodylus niloticus
Los cocodrilos del Nilo son los depredadores de agua dulce más grandes de África. (Foto: Johan Swanepoel / Shutterstock)

En un mito popular, el dios Osiris es traicionado por su celoso hermano Set, quien lo engaña para que se acueste en un sarcófago, fingiendo que es un regalo. Luego, Set atrapa a Osiris dentro y lo arroja al Nilo, que lo lleva a Byblos. El cuerpo de Osiris finalmente es encontrado por su esposa, Isis, quien lo recupera y trata de devolverlo a la vida. Set interviene, sin embargo, robando el cuerpo de Osiris, cortándolo en pedazos y esparciéndolos por todo Egipto. Isis todavíarastrea cada pieza de Osiris, todo excepto su pene, que había sido devorado por un cocodrilo del Nilo. Es por eso que los cocodrilos se asociaron con el dios de la fertilidad, Sobek, explica la AHE, y este evento fue visto como el catalizador que hizo que el Nilo fuera tan fértil. Debido a esta historia, agrega la AHE, cualquiera que fuera devorado por un cocodrilo en el antiguo Egipto "era considerado afortunado en una muerte feliz".

La reverencia por los cocodrilos del Nilo fue particularmente fuerte en la antigua ciudad de Shedet (ahora llamada Faiyum ), ubicada en el Oasis de Faiyum del río al sur de El Cairo. Esta ciudad era conocida por los griegos como " Crocodilópolis " , ya que sus habitantes no solo adoraban a Sobek, sino que también honraban una manifestación terrenal del dios: un cocodrilo viviente llamado "Petsuchos", a quien cubrían con joyas y guardaban en un templo, según a The Guardian. Cuando murió un Petsuchos, un nuevo cocodrilo ocupó el papel.

8. Puede ser una ventana al inframundo real.