Un saludo a la autopista de ultramar de Florida

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Incluso si nunca se ha aventurado fuera del condado de Orange o de los confines de Walt Disney World Resort, es muy probable que haya atravesado el tipo de camino más característico de Florida: la calzada.

Florida, una península plana salpicada de lagos y con la costa más larga de los Estados Unidos contiguos, parece un lugar natural para una gran cantidad de carreteras que, según su definición más básica, son carreteras, pistas o caminos pavimentados elevados, generalmente de tierra y a menudo hecho por el hombre: a través de masas de agua o humedales.

Aquí es donde las cosas se vuelven un poco confusas. En Florida, la palabra calzada se aplica con frecuencia a las vías públicas que consisten en una combinación de caminos elevados y múltiples puentes, unidos por estrechas franjas de tierra o pequeñas islas. La mayoría de las veces, cruzará este tipo de calzada viajando desde el continente de Florida hasta sus islas barrera. La calzada de Sanibel que abarca la bahía de San Carlos, la calzada veneciana en el condado de Miami-Dade y la calzada de Courtney Campbell, que se extiende casi 10 millas a través de la sección norte de la bahía de Tampa, son solo tres ejemplos muy transitados.

Y luego está la Overseas Highway, que tiene 42 puentes y demasiadas calzadas para contar.

Ilustración de postal vintage de la autopista de ultramar de Florida
Una postal antigua muestra el antiguo Puente de las Siete Millas, originalmente un puente ferroviario construido en 1912, y Pigeon Key. (Foto: Cayos de Florida - Bibliotecas públicas / flickr)

Si bien algunos podrían considerarlo una calzada en su totalidad, ya que sigue el patrón familiar calzada-puente-calzada-puente-calzada, nadie realmente se refiere a la Overseas Highway de 113 millas de largo como tal. Con la ruta 1 de los EE. UU. A través de los Cayos de Florida desde Florida continental hasta su terminal sur en Cayo Hueso, la llamada "Autopista que va al mar" es la gran dama de los recorridos panorámicos, el lugar más bonito del mundo para estar atrapado en un cuello de botella. el tráfico y el tramo de pavimento más trascendente en el Lower 48. No hay nada igual.

Junto a caminos tan legendarios como Natchez Trace Parkway y Blue Ridge Parkway, el histórico Overseas Highway es uno de los pocos caminos escénicos nacionales selectos designados como All-American Road. Está entre lo mejor de lo mejor, el más pintoresco de los recorridos escénicos.

También podría decirse que es una de las carreteras más surrealistas de All-American. En un día despejado, conducir hacia el sur por la Overseas Highway es como deslizarse sobre el océano abierto hasta el infinito. Solo imagina estar atrapado entre cielos azules y aguas turquesas que se extienden para siempre mientras avanzas hacia lo que se siente como el fin de la Tierra (o, en realidad, el punto más al sur de los Estados Unidos contiguos). Conducir por la Overseas Highway hace que todo parezca posible.

Una Overseas Highway vacía pasando por Marathon, Florida, tras el huracán Irma
Una vista poco común: la Overseas Highway está inquietantemente vacía a su paso por el destino de pesca deportiva de Marathon después del huracán Irma. (Foto: Angel Valentin / Getty Images)

Pero como se evidenció antes y después del huracán Irma, la Overseas Highway no es solo una arteria de otro mundo que permite a los automovilistas saltar de isla en isla a través de un país de las maravillas tropical como un paseo en alfombra mágica de la vida real, con el que a menudo se compara . También funciona como una línea de vida de asfalto, la única carretera que entra y sale de los Cayos de Florida, un archipiélago o aproximadamente 1.700 islas de coral y piedra caliza. Sin la Overseas Highway, las islas y las 70.000 personas que llaman hogar a un pequeño número de ellas serían separadas del continente salvo para el transporte por agua o por aire. Fue a lo largo de la Overseas Highway donde se llevó a cabo una evacuación masiva obligatoria antes de Irma y, días después, los residentes y dueños de negocios regresaron lentamente para evaluar la devastación.

Ahora que los escombros han sido retirados de sus calzadas y sus puentes se han considerado estructuralmente sólidos y seguros para viajar, está claro que la Overseas Highway ha resistido la tormenta. Los Cayos, sin embargo, tienen semanas, meses e incluso años de recuperación por delante.

Como tributo a los Cayos de Florida y su amado camino panorámico, aquí está la fascinante historia de un testimonio brillante, e increíblemente divertido de conducir, del ingenio estadounidense. Esperemos que los visitantes que nunca han experimentado este pedazo de paraíso sobrenaturalmente hermoso puedan hacer ese recorrido histórico algún día pronto.

Un letrero histórico al comienzo de la Overseas Highway de Florida
Un paraíso tropical al que puede conducir: fotografiado en 1961, que marca el comienzo del tramo más al sur de la autopista 1 de los EE. UU., Que comienza cerca de la frontera con Canadá en Fort Kent, Maine. (Foto: Cayos de Florida - Bibliotecas públicas / flickr)

La tormenta del siglo (principios del XX)

Fue un huracán de todas las cosas que dio paso a la creación de la Overseas Highway.

Si bien los segmentos individuales de la carretera "original" datan de mediados de la década de 1920 con la construcción de la Ruta estatal 4A, la actual Overseas Highway no se produjo hasta fines de la década de 1930 después del catastrófico huracán del Día del Trabajo de 1935, que, a este respecto, día, sigue siendo el huracán más fuerte y más intenso que ha tocado tierra en los Estados Unidos.

La tormenta se cobró más de 400 vidas, incluida una gran cantidad de veteranos de la Primera Guerra Mundial y sus familias que vivían en tres campos de trabajo para veteranos operados por la Administración Federal de Alivio de Emergencia ubicados en los Cayos de Florida.

¿El trabajo de los veterinarios? Construir una carretera moderna completa y continua desde el continente a Key West que ayudaría a aliviar la presión sobre un servicio de ferry lento y en dificultades. La idea era que las nuevas carreteras de peaje eventualmente dejarían obsoleto el sistema de transbordadores.

La primera autopista de ultramar de Florida alrededor de 1940
En los primeros años, la Overseas Highway (en la foto de 1940) consistía en sinuosos caminos de tierra y desvencijados puentes de madera. Aunque pintoresco, era más un nudillo blanco que cualquier otra cosa. (Foto: Cayos de Florida - Bibliotecas públicas / flickr)

Jerry Wilkinson escribe en una "Historia de la autopista de ultramar" :

El servicio de ferry era apenas adecuado. Tenía una capacidad limitada, era lento, poco confiable, inconveniente y relativamente costoso para el servicio que brindaba. A menudo encallaron o se retrasarían debido a las mareas bajas y las aguas poco profundas. Un capitán de ferry comentó que no había suficiente agua para nadar y demasiada para la agricultura. Key West no quedó satisfecho. Se iniciaron planes para cerrar las brechas de agua para el tráfico de vehículos para eliminar los transbordadores.

El 2 de septiembre de 1935, la madre de todos los huracanes azotó los Cayos. Casi todo el trabajo completado o casi terminado para transformar la Ruta Estatal 4A en una carretera continua no segmentada fue destruido. Justo al lado de Lower Matecumbe Key, cerca del marcador de milla 73, hay una pequeña isla que fue dragada como parte de un puente nunca realizado que estaba en construcción cuando golpeó la tormenta. La isla ahora se conoce como Veteran's Key. Además de la isla, los ocho pilares del puente inacabado permanecen como un monumento inquietante a los veteranos que perdieron la vida en la tormenta.

Fotografía vintage de la inauguración del ferrocarril de la costa este de Florida, extensión de Key West, 1912
Mejor conocido como el ferrocarril de ultramar, la extensión de Key West del ferrocarril de la costa este de Florida puso en el mapa los Cayos, a los que durante mucho tiempo solo se podía acceder por agua. (Foto: Wikimedia Commons)

Cuando la vida te da líneas de ferrocarril desaparecidas ...

Además de acabar con gran parte de la antigua Ruta estatal 4A, el huracán del Día del Trabajo de 1935 también dañó gravemente el único modo de transporte confiable dentro y fuera de los Cayos: el ferrocarril de ultramar.

Una extensión de la Florida East Coast Railway (FEC), el ferrocarril de ultramar se completó en 1912 y, a diferencia de los caminos existentes, se extendía todo el camino desde la parte continental de la Florida a Key West, la ciudad más poblada del estado en el momento. Una empresa enormemente compleja y costosa que muchos críticos creían que era imposible de completar, el trabajo en Overseas Railroad comenzó en 1905 como el proyecto favorito de Henry Flagler, un petrolero convertido en complejo turístico de la Edad Dorada. Proveniente de Nueva York, Flagler fue fundamental para transformar la costa este de Florida en el destino de vacaciones que es hoy.

Imagen vintage del ferrocarril de ultramar
Imagen vintage del ferrocarril de ultramar. (Foto: Wikimedia Commons)

Aunque fue popular durante su vida relativamente corta, el ferrocarril de ultramar finalmente se inscribió en la historia como una maravilla desafortunada de la ingeniería de principios del siglo XX que, al final, sucumbió a la madre naturaleza. Después del huracán del Día del Trabajo de 1935, la FEC decidió no reconstruir las secciones dañadas y totalmente destruidas de la línea, dejando a los Cayos, una vez más, accesibles solo por barco.

Tras el cierre del Overseas Railway, el estado de Florida vio una oportunidad única. Aunque sus rieles fueron dañados irreparablemente por el huracán, la infraestructura más crucial del ferrocarril, incluidos sus puentes y formidables viaductos de arco, sobrevivió a la tormenta en gran parte intacta. Y así, el estado compró el derecho de paso del ferrocarril a la FEC por una suma de $ 640,000 y se embarcó en un ambicioso proyecto de conversión de ferrocarril a carretera que, por fin, uniría las secciones desconectadas de la Ruta estatal 4A para formar una carretera completa. .

Fotografía de época del ferrocarril de ultramar de Florida (1912-1935)
Una fotografía de 1928 del Overseas Railroad de Florida, que finalmente fue reemplazado por Overseas Highway a fines de la década de 1930. (Foto: Wikimedia Commons)

Trabajos de modernización de los viejos puentes ferroviarios - más notablemente, el icónico y aún en pie Bahia Honda Rail Bridge que une Bahia Honda Key con Spanish Harbour Key - en puentes para automóviles en Middle Keys concluidos en 1938. Ese año, la carretera ahora continua fue rebautizado como el tramo más al sur de la Ruta 1 de los Estados Unidos. Nació oficialmente la primera encarnación de la actual Overseas Highway.

Como escribe Wilkinson en su "Historia de la autopista de ultramar": "El Gibraltar del sur [Key West] tenía una arteria de vehículos utilizable hacia y desde el continente".

Las mejoras y modificaciones en la Overseas Highway, que aún incorporaba grandes segmentos de la antigua Ruta Estatal 4A, continuaron durante la primera mitad del siglo XX. Este trabajo, particularmente en los Cayos Superior e Inferior, tomó impulso durante la Segunda Guerra Mundial cuando la Marina de los EE. UU., Que mantenía una estación aérea en Boca Chica Key cerca de Cayo Hueso, concluyó que la carretera existente, llena de “muchos puentes de madera y afilados vueltas ”, para citar a Wilkinson - era inadecuado para sus necesidades. Y así, se mejoraron los puentes existentes y se reconfiguraron las rutas como parte de una amplia revisión que, en lugar de construir carreteras sobre una parte del antiguo ferrocarril, incorporó el derecho de paso de la FEC en su totalidad.

El 2 de julio de 1944, la Overseas Highway se dedicó (nuevamente) en una ceremonia que Wilkinson señala que fue "mucho más grande" que cuando se inauguró en 1938.

Postal Vintage del Puente de Bahía Honda, Overseas Highway, Florida
Tras el cierre del Overseas Railroad, muchos puentes ferroviarios como el Puente de Bahía Honda, que se muestra en esta postal antigua, se modernizaron para acomodar automóviles. (Foto: Cayos de Florida - Bibliotecas públicas / flickr)

Tras el cierre del Overseas Railroad, muchos puentes ferroviarios como el Puente de Bahía Honda, que se muestra en esta postal antigua, se modernizaron para acomodar automóviles. (Imagen: Cayos de Florida - Bibliotecas públicas / flickr)

Caminos más anchos, puentes más grandes

A medida que los adoradores del sol con destino a Cayo Hueso descendieron a los alguna vez somnolientos Cayos de Florida en cantidades aún mayores durante la segunda mitad del siglo XX, el trabajo para mejorar la Overseas Highway para acomodar un aumento en el tráfico de automóviles comenzó en serio. Con un enfoque en proyectos de expansión de carriles, Wilkinson se refiere a la carretera desde 1944 hasta 1978 como en un "período de mantenimiento casi continuo". Otro evento digno de mención de este período ocurrió en abril de 1954 cuando los peajes - $ 1 por vehículo y conductor más un cuarto por cada pasajero adicional - por viajar en la carretera fueron desterrados luego de un "escándalo por el uso inapropiado de ingresos".

Desde 1978 hasta principios de la década de 1980, la Overseas Highway entró en un período de reinvención dramática cuando 37 puentes, la mayoría de ellos viejos puentes ferroviarios FEC que datan de principios de la década de 1900, fueron reemplazados por vanos más anchos, más fuertes y más pesados ​​construidos específicamente para el tráfico de automóviles. Después de años de servicio, se retiraron los puentes ferroviarios modernizados, muchos de ellos en condiciones bastante difíciles.

Seven Mile Bridge, Cayos de Florida
Terminado en 1982, el Puente de Siete Millas, que une los Cayos Intermedios con los Cayos Inferiores, corre a lo largo de un antiguo puente de ferrocarril convertido en automóvil del mismo nombre. (Foto: Karen Bleier / AFP / Getty Images)

En 1982, el puente que ahora se considera la joya de la corona de la Overseas Highway, el Seven Mile Bridge, se abrió al tráfico. Cruzando el canal Moser para conectar Little Duck Key en Lower Keys con Knight's Key, parte de la ciudad de Marathon en Middle Keys, este tramo de vigas de caja de concreto pretensado de $ 45 millones se consideró una hazaña de ingeniería y uno de los puentes más largos del mundo cuando se completó . (Técnicamente, es un poco menos de siete millas: 35,862 pies o 6.79 millas).

Como es el caso de varios otros puentes vehiculares modernos a lo largo de la Overseas Highway, el viejo Seven Mile Bridge Seven Mile Bridge , completado en 1912 como parte del Overseas Railroad y modernizado a fines de la década de 1930 para acomodar automóviles, todavía se encuentra junto a él. Después de que el nuevo puente se abrió al tráfico, una sección de 2.2 millas de largo del antiguo puente que se extiende desde Knight's Key hasta Pigeon Key permaneció abierta como un popular muelle de pesca y un lugar muy popular para observar la puesta de sol accesible para peatones y ciclistas.

Una vista desde la carretera, Overseas Highway, Florida
No hay nada como conducir por la Overseas Highway (preferiblemente cuando hay poco tráfico y el sol brilla). (Foto: Lucas Klappas / flickr)

El puente, que figura en el Registro Nacional de Lugares Históricos, se cerró en su totalidad en julio de 2016 como parte de un plan de restauración de 77 millones de dólares. Debe permanecer cerrado hasta 2021 cuando reabre como uno de los parques lineales más espectaculares del país. (También en las obras para aquellos que prefieren caminar o andar en bicicleta, no conducir, a través del archipiélago se encuentra el Florida Keys Overseas Heritage Trail, un camino pavimentado de 106 millas ubicado a lo largo de la antigua ruta del ferrocarril Overseas Railroad que, cuando se complete, se extenderá desde Key Largo a Key West como la sección más al sur de la East Coast Greenway .)

No está claro cómo le fue al viejo puente de Seven Mile durante el huracán Irma, pero como Kelly McKinnon, directora ejecutiva de la Fundación Pigeon Key, le transmitió al Florida Rambler en 2013: “El nuevo puente caerá antes que el anterior. Ha estado ahí durante 100 años; fue hecho para durar. El nuevo fue construido por el mejor postor ".

Vehículos de emergencia que conducen por la autopista de ultramar de Florida después del huracán Irma
Inmediatamente después del huracán Irma, solo los vehículos de emergencia pudieron acceder a la Overseas Highway, un National Scenic Byway muy transitado. (Foto: Joe Raedle / Getty Images)

El camino hacia la recuperación

El 13 de septiembre, tres días después de que Irma tocara tierra en Cudjoe Key, el Miami Herald informó que los 42 puentes a lo largo de la Overseas Highway habían sido inspeccionados por las autoridades y se consideraron seguros para viajar. Las calzadas que se habían inundado o habían sido arrasadas durante la tormenta también se consideraron transitables. Aún así, solo los Cayos superiores menos afectados estaban abiertos a residentes y propietarios de negocios que regresaban ansiosos, ya que grandes franjas de los Cayos inferior y medio permanecieron sin electricidad ni servicio de telefonía celular.

El 18 de septiembre, el Herald informó que la Overseas Highway, incluidas partes de la carretera al sur del Seven Mile Bridge, se había reabierto en su totalidad al tráfico vehicular. Los vecindarios en áreas más devastadas permanecen fuera de los límites indefinidamente. Dejando a un lado el acceso a la carretera, los Cayos, desde la milla 107 en Key Largo hasta la milla 0 en Key West, permanecerán temporalmente cerrados a los turistas a medida que continúen los esfuerzos de recuperación y las reparaciones a la infraestructura.