La industria del plástico está en auge ahora mismo, gracias al coronavirus

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Las materias primas nunca han sido más baratas y la demanda nunca ha sido mayor.

Parece que fue hace una eternidad cuando Katherine Martinko escribió No dejes que esta pandemia arruine la lucha contra los plásticos de un solo uso , señalando que "la industria del plástico se está aprovechando de la crisis actual para advertir a la gente contra las bolsas y envases reutilizables, diciendo que son potenciales vectores de contaminación y que los desechables son una opción más segura ".

Resulta que tenía razón en preocuparse; Los volúmenes de venta de poliestireno se han incrementado en dos dígitos. Según Andrew Marc Noel de Bloomberg, "un compromiso renovado con la higiene está impulsando las ventas de plásticos anteriormente desaprobados como el poliestireno, ya que los consumidores relegan las prioridades ambientales al tratar de mantenerse alejados del coronavirus". Aparentemente, el Departamento de Seguridad Nacional de Estados Unidos declaró la fabricación de algunos materiales de un solo uso como "infraestructura crítica esencial".

Existe el inevitable aumento en el uso de plásticos para equipos de protección médica desechables, pero también un aumento dramático en el consumo de plásticos de un solo uso. Mientras tanto, los estados están eliminando las prohibiciones de las bolsas de plástico de un solo uso (New Hampshire en realidad prohibió las bolsas reutilizables) y las grandes empresas están hablando de los beneficios:

"El valor de los envases para mantener la seguridad de los alimentos a veces se ha pasado por alto", dijo por teléfono Charles Heaulme, director ejecutivo del fabricante de envases finlandés Huhtamaki Oyj. “Está claro que existe un problema de desechos plásticos, pero tiene enormes beneficios que no pueden igualarse con otras alternativas”.

Algunas empresas prometen un mejor reciclaje; el mayor fabricante mundial de poliestireno promete "plantas de despolimerización, que descomponen el material en moléculas para reconstituirlo en un polímero adecuado para el contacto directo con los alimentos". Pero como hemos señalado antes , esto es una fantasía, ya que como en el reciclaje convencional ahora, alguien tiene que tirarlo en el lugar correcto, alguien tiene que recogerlo y separarlo (lo que solo sucedía con alrededor del 9 por ciento de los plásticos antes de la pandemia) y solo entonces puede comenzar la química mágica.

Como escribe Emily Chasan en Bloomberg Green , es poco probable que estas promesas de una economía circular y libre de residuos sobrevivan a esta pandemia y al descenso del precio de las materias primas del petróleo.

Esos compromisos se consideraron clave para expandir el mercado de plástico reciclado y no fueron muy costosos de implementar. Pero ahora, tales promesas vendrán con un alto precio. Un efecto secundario del colapso mundial del precio del petróleo es que el costo del plástico virgen (o nuevo) (que se fabrica a partir de combustibles fósiles) también se ha desplomado. Esto significa que de repente se ha vuelto mucho más barato destruir el medio ambiente, ya que el precio del plástico nuevo es mucho más barato que el del plástico reciclado.
planta petroquímica en Houston

© Planta petroquímica en Houston / Mark Felix / AFP via Getty Images

Nunca debemos olvidar que el plástico es esencialmente un combustible fósil sólido y que su fabricación libera seis kilogramos de CO2 por cada kilogramo de plástico fabricado. Katherine señaló también que "todo el ciclo de vida del plástico es peligroso, desde su extracción hasta su eliminación". Y la desesperada industria petrolera hará todo lo posible para hacer más cosas. Zoë Schlanger escribió recientemente en la revista Time:

Por ahora, parece que la única forma que tiene la industria petroquímica de salvarse es intentar expandir rápidamente la demanda de productos plásticos en todo el mundo. Una forma de hacerlo es rechazar las prohibiciones de plástico, como la industria se está esforzando por hacer ... “El mundo ya está inundado de plástico, y parece que la oferta seguirá creciendo, y ellos harán todo lo que quieran. pueden encontrar mercados para esa producción, especialmente si toda la industria petrolera está apostando por los productos petroquímicos y los plásticos para salvar sus negocios ”, dice Bauer, de la Universidad de Lund. "Me temo que nos vamos a ahogar en eso".

Los activistas de cero residuos van a tener una pelea en sus manos.

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