La historia del baño, parte 2: inundado de agua y desechos

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Crédito de la imagen Wikipedia, John Snow

En 1854 hubo un importante brote de cólera en Soho, Londres. Nadie sabía qué causaba el cólera, pero John Snow trazó cuidadosamente un mapa de la ubicación de cada víctima (documentado maravillosamente en el libro de Stephen Johnson The Ghost Map ) y descubrió que el foco de la epidemia era una bomba comunitaria. Quitó la manija, lo que obligó a los residentes a buscar agua en otro lugar y la epidemia terminó. Resultó que había un pozo negro con fugas a solo unos metros de la bomba.

Las autoridades no estaban seguras de por qué, pero concluyeron que mierda + agua potable = muerte. Los padres de la ciudad no tardaron mucho en tomar el camino más fácil: si ya no puede depender de los pozos, póngale agua dulce desde lejos. ¿Por qué detener la contaminación de su fuente de agua cuando es más fácil traerla de otro lugar?
Esto creó una serie de problemas completamente nuevos. Abby Rockefeller escribió en 'Civilization & Sludge: Notes on the History of the Management of Human Excreta'

"el sistema de pozos negros y letrinas de bóveda, que había sido hasta cierto punto eficaz para evitar la contaminación de los cursos de agua mediante su limpieza periódica por los carroñeros y la devolución al menos parcial de estiércol humano a las granjas, se vio abrumado por la presión creada por la nueva disponibilidad de agua corriendo."

La gente tenía más agua de la que sabían qué hacer, así que la arrojaban a las alcantarillas de la calle, que desembocaban en los arroyos, que olían bastante y empezaron a cubrirlos.

Tener un suministro de agua listo llevó a algunos otros desarrollos técnicos; el baño había existido desde la época isabelina, pero era bastante inútil hasta que no hubo suministro de agua. La gente no tardó mucho en descubrir una tecnología bastante trivial para usar aún más de esa agua muy barata para lavar su mierda en los inodoros en lugar de pagarle a alguien para que se la llevara. Y lo hemos estado haciendo desde entonces.

Foto de alcantarillas de Londres

Pronto, las canaletas cubiertas fueron reemplazadas por alcantarillas cerradas que vertían todo esto en el Támesis, convirtiéndolo en una cloaca repugnante. En Estados Unidos, vieron esto y buscaron alternativas; Rockefeller señala que hubo un verdadero debate entre los ingenieros sobre qué deberíamos hacer con los residuos; algunos pensaron que era demasiado importante para la agricultura tirarlo a la basura. Ellos abogaron

"cultivo de aguas residuales", la práctica de regar las granjas vecinas con aguas residuales municipales. El segundo grupo, argumentando que "el agua corriente se purifica a sí misma" (el eslogan más actual entre los ingenieros sanitarios: "la solución a la contaminación es la dilución"), defendía la canalización de las aguas residuales a lagos, ríos y océanos. En los Estados Unidos, los ingenieros que abogaban por la eliminación directa en el agua habían ganado este debate a principios del siglo XIX. Para 1909, incontables kilómetros de ríos se habían convertido funcionalmente en alcantarillas abiertas, y se habían colocado 25.000 millas de tuberías de alcantarillado para llevar las aguas residuales a esos ríos ".

Y así fue como terminamos con el sistema que tenemos: agua barata lavó el viejo sistema y ha estado eliminando nuestros desechos desde entonces, un sistema ad-hoc manipulado por un jurado de reacción a los problemas en lugar de planificar con anticipación.

Siguiente: El diseño de baños, tan ad-hoc e idiota como el sistema de alcantarillado.

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