Los planes para orbitar el puesto avanzado lunar toman forma

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La misión de regresar a la luna y crear una puerta de entrada orbital para la exploración del espacio profundo acaba de dar un gran paso adelante. La NASA y la ESA han anunciado la órbita de la próxima Lunar Orbital Platform-Gateway, una pequeña estación espacial capaz de albergar tripulaciones hasta por 30 días.

A diferencia de la Estación Espacial Internacional, que reside en la órbita terrestre baja, el Gateway viajará a lo largo de lo que se llama una órbita de halo casi rectilínea (NRHO), haciendo pases cercanos a la luna, pero también girando lo suficiente en el espacio para permanecer en contacto con la NASA y recibir la máxima exposición a la luz solar para la generación de energía solar. Esa elección, que puede ver en acción en el video a continuación, afectará el aterrizaje y otros escenarios importantes.

Además de la ESA, la agencia espacial estadounidense también está trabajando con las agencias espaciales Roscosmos (Rusia), JAXA (Japón) y CSA (Canadá).

Pieza por pieza

"En los vuelos espaciales tripulados no volamos una sola nave espacial monolítica", explicó Florian Renk, analista de misiones de la División de Dinámica de Vuelo de ESOC, en un comunicado de prensa de la ESA .

"En lugar de eso, volamos pedazos y piezas, juntando partes en el espacio y pronto en la superficie de la Luna. Algunas partes las dejamos atrás, otras las traemos de vuelta; las estructuras están evolucionando para siempre".

Y la verdadera belleza del concepto es que el proyecto se desarrolla en etapas, lo que permite que las misiones más pequeñas preparen el escenario para las más grandes.

A principios de 2019, la NASA adjudicó el primer contrato para la creación de los elementos de potencia y propulsión de 40kW de la Plataforma Orbital Lunar-Gateway (LOP-G) y el desarrollo de la habitación de la estación. Los siguientes en la línea son los módulos de logística y esclusas de aire. Si todo procede según el plan, la pieza de potencia y propulsión se colocará en el espacio cislunar en algún momento de 2022. Dentro de tres años, la plataforma completa debería estar lista para comenzar a albergar tripulaciones de cuatro personas.

Puede ver el concepto de Boeing para la estación Gateway y cómo finalmente ayudará a la misión a aterrizar en Marte en el video a continuación.

En un movimiento que refleja la diversidad actual de intereses espaciales, el Gateway se desarrollará, se le dará servicio y se utilizará en colaboración con socios comerciales e internacionales.

"Tiene realismo fiscal y también es adaptable", dijo a Bloomberg el administrador asociado de la NASA William Gerstenmaier . "Puede adaptarse a los socios comerciales. No es un programa rígido de una misión tras otra".

Una ilustración de la Fase 1 de la misión de la NASA para desarrollar un puesto de avanzada lunar en órbita.  Se espera que el primer componente importante de la nueva estación se lance en 2022.
Una ilustración de la Fase 1 de la misión de la NASA para desarrollar un puesto de avanzada lunar en órbita. Se espera que el primer componente importante de la nueva estación se lance en 2022. (Foto: NASA)

Una vez completado, se espera que el Gateway proporcione información invaluable sobre la superficie lunar, respalde posibles viajes tripulados a la luna y sirva como puerta de entrada para misiones tripuladas en el espacio profundo a planetas como Marte. La órbita del halo creará una ventana de recogida y entrega natural cada siete días, cuando el Gateway esté más cerca de la luna. Esa misma órbita también creará una oportunidad similar para las misiones en el espacio profundo.

"Si alguna vez vamos a ir a Marte, tenemos que aprender a operar lejos de la Tierra", dijo a NBC News el Dr. Richard Binzel, científico planetario del Instituto de Tecnología de Massachusetts . "Necesitamos esa experiencia operativa. Y creo que esa es la motivación para el Deep Space Gateway: adquirir experiencia operativa lejos de la zona de confort de la órbita terrestre baja".

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