Los chimpancés devuelven favores, aunque les cueste

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Puede que no siempre lo hagamos, pero los humanos están programados para ayudarse unos a otros. Nuestro instinto de altruismo nos empuja a preocuparnos reflexivamente por el bienestar de los demás, incluso de los extraños que no son familiares. Y aunque durante mucho tiempo hemos visto esto como una virtud exclusivamente humana, los científicos también encuentran cada vez más una veta altruista en otras especies.

Dos nuevos estudios revelan signos intrigantes de altruismo en algunos de nuestros parientes vivos más cercanos: los chimpancés. Estudios anteriores ya han examinado el altruismo en chimpancés, incluido un artículo de 2007 que concluyó que "comparten aspectos cruciales del altruismo con los humanos". Pero los últimos estudios, ambos publicados esta semana en Proceedings of the National Academy of Sciences, ofrecen nuevos conocimientos sobre estos simios inquietantemente relacionados.

Esta puede ser una buena noticia para los propios chimpancés, si una mayor publicidad sobre su ingenio y habilidades sociales puede ayudar a inspirar una mejor protección contra amenazas como la caza, la pérdida de hábitat o el maltrato en cautiverio . Pero también tenemos una razón más egoísta para estudiar esto: los animales altruistas, especialmente aquellos estrechamente relacionados con nosotros, podrían arrojar luz sobre por qué la bondad humana evolucionó, cómo funciona y tal vez por qué a veces no.

Sin embargo, antes de entrar en eso, echemos un vistazo a lo que encontraron los nuevos estudios:

Aprendiendo las cuerdas

chimpancé en el zoológico de Leipzig
Un chimpancé descansa en un recinto en el Zoológico de Leipzig en Leipzig, Alemania. (Foto: Henner Damke / Shutterstock)

Un estudio presentó chimpancés en el zoológico de Leipzig en Alemania, donde psicólogos del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva capacitaron a un pequeño grupo para experimentar con bolitas de plátano como recompensa. Dividieron a los chimpancés en parejas, luego le dieron a un chimpancé de cada pareja un juego de cuerdas para tirar. Los chimpancés ya habían aprendido que cada cuerda desencadenaría un resultado único, como recompensar solo a un chimpancé, recompensar solo al otro, recompensar a ambos o ceder ante la pareja.

En el primer experimento, una de las parejas comenzó rechazando una cuerda que solo se recompensaba a sí misma. Pero "sin que el sujeto lo supiera", escriben los autores, "el socio fue entrenado para rechazar siempre la opción A". En su lugar, se le enseñó a tirar de una cuerda dejando que el otro chimpancé (el sujeto) decida, por lo que "desde la perspectiva del sujeto, la pareja se arriesga a no obtener nada para sí misma, sino que ayuda al sujeto a obtener comida".

Una vez que la pareja aplazó, el sujeto podría decidir recompensarse a sí mismo con dos bolitas, o elegir una "opción prosocial" donde cada chimpancé recibe dos bolitas. En docenas de ensayos, los sujetos eligieron la opción prosocial el 76 por ciento de las veces, frente al 50 por ciento en un experimento de control donde la pareja no había establecido un tono de generosidad.

Eso es bueno, pero ¿y si un sujeto tuviera que renunciar a algo de su propia recompensa para evitar desairar a su pareja? "A menudo se afirma que ese tipo de reciprocidad es un hito de la cooperación humana", dice el coautor del estudio, Sebastian Grüneisen, a Science Magazine , "y queríamos ver hasta dónde podíamos llevarlo con los chimpancés".

El segundo experimento fue casi idéntico, excepto que hizo que la opción prosocial fuera costosa para el sujeto. Después de que su pareja aplazara, el sujeto tuvo que elegir entre tres perdigones por chimpancé o una "opción egoísta" con cuatro perdigones para ella. Eso significaba que tendría que renunciar a una pastilla si quería pagarle a su pareja, sin embargo, los chimpancés todavía eligieron la cuerda prosocial en el 44 por ciento de las pruebas, una tasa bastante alta para una opción que requiere rechazar la comida. En una versión de control, donde los humanos tomaron la decisión inicial en lugar de un compañero chimpancé, la respuesta prosocial fue solo del 17 por ciento.

"Nos sorprendió mucho obtener ese hallazgo", dice Grüneisen a Science Magazine. "Esta dimensión psicológica de la toma de decisiones de los chimpancés, teniendo en cuenta cuánto arriesga un compañero para ayudarlos, es nueva".

Prueba de límites

chimpancés acicalarse unos a otros
Dos chimpancés salvajes se toman un tiempo para acicalarse en el Parque Nacional Kibale de Uganda. (Foto: snarglebarf / Flickr)

El segundo estudio examinó a los chimpancés salvajes , utilizando 20 años de datos recopilados en Ngogo en el Parque Nacional Kibale, Uganda. Se centró en las misiones de patrulla llevadas a cabo por chimpancés machos, que a menudo se arriesgan a sufrir lesiones o morir al decidir unirse a las excursiones.

Las patrullas merodean por el borde del territorio de su grupo para verificar si hay intrusos, una tarea que generalmente toma alrededor de dos horas, cubre 2.5 kilómetros (1.5 millas), involucra niveles elevados de cortisol y testosterona y conlleva riesgo de lesiones. Aproximadamente un tercio de las patrullas se encuentran con un grupo externo de chimpancés, encuentros que pueden volverse violentos.

La mayoría de los patrulleros Ngogo tienen una motivación obvia para patrullar, como la descendencia o parientes maternos cercanos en el grupo. (Los chimpancés machos forman fuertes lazos con la familia materna cercana, señalan los autores, pero no parecen sesgar su comportamiento hacia parientes más lejanos o paternos). Sin embargo, más de una cuarta parte de los machos patrulleros de Ngogo no tienen familia cercana en el grupo que ' re custodiando. Y no parecen ser coaccionados, dicen los investigadores; los hombres que se saltan las patrullas no enfrentan repercusiones conocidas.

Estas patrullas son una forma de acción colectiva, logrando mucho más de lo que cualquier chimpancé podría lograr por sí solo. "Pero, ¿cómo puede evolucionar la acción colectiva", preguntan los autores, "cuando los individuos reciben los beneficios de la cooperación independientemente de si pagan los costos de participación?" Apuntan a algo llamado teoría del aumento de grupo : los machos soportan los costos a corto plazo de patrullar a pesar de ver poco o ningún beneficio directo porque hacerlo protege la comida del grupo y puede expandir su territorio, lo que eventualmente puede aumentar el tamaño del grupo y aumentar las posibilidades de los machos de reproducción futura.

Es de suponer que estos chimpancés aceptan riesgos claros y presentes con la esperanza de obtener beneficios inciertos en el futuro. Esto puede no calificar como altruismo, pero los investigadores dicen que aún podría arrojar luz sobre la evolución de comportamientos sociales aparentemente desinteresados.

Historia moral

ratas y cooperación social
Incluso se han registrado signos de comportamiento altruista en roedores. (Foto: Ukki Studio / Shutterstock)

Como no sabemos lo que piensan los animales, es difícil demostrar una intención consciente de ayudar a los demás. Pero al menos podemos decir cuándo un animal sacrifica su propia aptitud para beneficiar a los no familiares, y cualquier cosa que pueda competir con un instinto de autoconservación debe ser bastante poderosa. Incluso si estos actos no son completamente desinteresados, tal vez impulsados ​​por un sentido de obligación social o esperanzas vagas de una recompensa eventual, aún representan un nivel de cooperación social que debería parecernos familiar.

Según el antropólogo de la Universidad Estatal de Arizona Kevin Langergraber, autor principal del estudio Ngogo, los chimpancés pueden ofrecer pistas valiosas sobre cómo la acción colectiva y el altruismo evolucionaron en nuestros propios ancestros lejanos.

"Una de las cosas más inusuales de la cooperación humana es su gran escala", le dice a Science. "Cientos o miles de individuos no emparentados pueden trabajar juntos para construir un canal o enviar un ser humano a la luna. Quizás los mecanismos que permiten la acción colectiva entre los chimpancés sirvieron como bloques de construcción para la posterior evolución de una cooperación aún más sofisticada más adelante en la evolución humana. "

En el verdadero espíritu del altruismo, vale la pena señalar que esto no se trata solo de nosotros. Ciertamente nos beneficiaríamos de comprender cómo funciona el altruismo humano, y estudiar a otros animales puede ayudarnos a hacerlo al volver sobre sus orígenes. Pero investigaciones como esta también nos ayudan a mantenernos humildes, lo que ilustra que los humanos no tienen el monopolio de la moralidad. Nuestros conceptos del bien y del mal pueden haber evolucionado con nosotros, pero sus raíces son mucho más profundas.

Se han encontrado indicios de altruismo y moralidad no solo en los chimpancés, sino en una variedad de primates, y la investigación sugiere que sus orígenes se remontan sorprendentemente lejos en el árbol genealógico de los mamíferos. Un estudio de 2015, por ejemplo, encontró que las ratas estaban dispuestas a renunciar al chocolate para salvar a otra rata que pensaban que se estaba ahogando .

El 'impulso altruista'

bonobo bebé salvaje, también conocido como chimpancé pigmeo
Los bonobos, como este bebé salvaje, son una especie estrechamente relacionada con los chimpancés comunes. (Foto: Sergey Uryadnikov / Shutterstock)

Algunas personas se burlan de esta visión del altruismo, argumentando que las ideas humanas se están proyectando sobre los instintos animales ciegos. Pero como escribió Frans de Waal, primatólogo y experto en moralidad animal de la Universidad de Emory, en su libro de 2013, " El bonobo y el ateo ", la relativa simplicidad del altruismo en otras especies no significa que sea absurdo.

"Los mamíferos tienen lo que yo llamo un 'impulso altruista' en el sentido de que responden a los signos de angustia en los demás y sienten la necesidad de mejorar su situación", escribe de Waal. "Reconocer la necesidad de los demás y reaccionar apropiadamente no es realmente lo mismo que una tendencia preprogramada de sacrificarse por el bien genético".

Otros mamíferos no comparten nuestro torbellino de reglas, pero muchos tienen códigos morales relacionados, aunque básicos. Y en lugar de ver esto como una amenaza a la superioridad humana, De Waal sostiene que es un recordatorio tranquilizador de que el altruismo y la moralidad son más grandes que nosotros. La cultura puede ayudarnos a mantener el rumbo, pero afortunadamente nuestros instintos también dibujaron un mapa.

"Quizás soy solo yo", escribe, "pero desconfío de cualquier persona cuyo sistema de creencias sea lo único que se interponga entre ellos y el comportamiento repulsivo".

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