Navegando en mi camión de propano

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Estoy conduciendo un Ford F-250 enorme que funciona exactamente con el mismo material que alimenta su parrilla de gas. Probablemente nunca hayas pensado mucho en el propano, pero es un combustible genial, y no solo para los asados ​​de salchicha. Podríamos convertir gran parte de nuestra flota en propano de combustión limpia, y además es doméstico. Actualmente, hay 17 millones de vehículos que queman autogás propano en las carreteras del mundo, pero solo 350.000 en los EE. UU., Incluidos muchos autobuses escolares y (en el sur principalmente) coches de policía. Es una especie de tecnología que pasa desapercibida, aunque el Consejo de Educación e Investigación del Propano (PERC) (encabezado por el muy entusiasta Roy Willis ) es bastante vocal.

Mi camioneta tiene un gran tanque blanco de 100 galones en la caja, que es lo suficientemente fácil como para darme un alcance de 600 millas. Puedo pasar estaciones de servicio, aunque cuando finalmente necesito combustible, es un proceso de 10 minutos. Se tarda más que conseguir gasolina, no tanto como cargar un coche eléctrico. Es muy fácil, y ciertamente es un placer pagar alrededor de $ 2 o $ 2.25 por galón. La gran ventaja de este combustible es que es un líquido a temperatura casi ambiente. No es tan conveniente ni tan lleno de energía como la gasolina, pero no está tan lejos.

El propano tiene menos contenido de energía que la gasolina (5 a 10 por ciento por volumen), por lo que no es una comparación directa con el combustible de bomba actual, pero no notará mucha diferencia desde el asiento del conductor. Conduje el gran Ford V-8 de 5.4 litros por toda la ciudad y no me faltó potencia. Transportará tanto como la versión de gasolina (aunque ese tanque de propano ocupa algo de espacio).

Estados Unidos tiene riquezas incalculables en gas natural, gracias a la fracturación hidráulica. Sí, hay grandes desventajas en esa práctica, pero también ventajas: la posible independencia energética de EE. UU. En unos pocos años, el regreso de algunas formas de fabricación y una alternativa práctica a la gasolina para el transporte de flotas. El propano barato es un subproducto bienvenido de todo ese gas natural que hemos descubierto recientemente.

Estoy en Norwalk, Connecticut, visitando una estación de servicio (en la foto a la derecha) con David Gable, presidente de Hocon Propane , y Joe Rose, presidente de la Asociación de Gas Propano de Nueva Inglaterra. El gas tiene una gran ventaja de precio sobre el fuel oil en estos días, por lo que el negocio principal de Hocon es proporcionar propano para calefacción, agua caliente y cocina. Sus camiones también funcionan con propano, y fue el camión de trabajo de Rose en New Hampshire el que me dejaron prestado durante una semana.

“Su distribuidor local de propano, el tipo con el tanque de 1,000 galones que llena los cilindros de su parrilla, puede adaptarse fácilmente a los vehículos de combustible”, dice Gable. “Todo lo que necesita es algún tipo de medidor para poder rastrear con precisión las ventas de combustible [el propano para camiones está sujeto a impuestos; el propano para cocinar no lo es], y una bomba más robusta para que pueda llenar más rápido ". A diferencia del GNC, el propano tiene una compresión mínima, por lo que el equipo es relativamente barato.

Una pregunta clave aquí es si existen suministros de propano adecuados para aumentar significativamente el material como combustible de transporte. Ciertamente no hay un acuerdo generalizado al respecto. Dave Demers, el director ejecutivo de Westport, se muestra escéptico sobre el potencial del propano. Westport convierte las mismas camionetas F-250 a GNC en asociación con Ford.

En una entrevista en el Oyster Bar de Nueva York, dijo que el volumen actual de propano es inadecuado para una rápida expansión y que el propano disponible comercialmente varía ampliamente en calidad. (Eso es cierto, aunque el propano autogás en mi tanque es un producto más consistente que el combustible para parrilla de gas). “Todo el mundo está hablando sobre cuál será el próximo combustible alternativo, y creo que es GNC en lugar de propano”, dijo. A Demers (en la foto de abajo) le gusta el propano para montacargas y otras aplicaciones.

El GNC no se detiene. La industria (con alrededor de 500 estaciones públicas de EE. UU.) Está preparada para introducir nuevos rellenos domésticos de bajo costo que podrían llevar a más automóviles a gas natural en el mercado. (En este momento, solo existe el Honda Civic en los EE. UU.) Demers también dice que Westport está trabajando en sistemas de inyección directa de bajas emisiones que permitirán vehículos de gasolina y GNC de doble combustible que dependen de un solo juego de inyectores y rieles. "El combustible dual debería eliminar la ansiedad por la autonomía", dijo.

Otros en la industria del GNC son más optimistas sobre el propano. Jim Arthurs, presidente de la empresa conjunta Cummins-Westport, dice que la compañía vendió conversiones de propano desde finales de la década de 1990 hasta 2009, pero las descontinuó por falta de interés. Ahora, dice, el propano está más disponible y tiene un precio muy razonable como parte del fenómeno del fracking, y el mercado de autobuses escolares se está calentando. "Estaremos atentos a las tendencias", dijo Arthurs.

David Gable dice que hoy en día no hay problemas para obtener propano. “Somos exportadores netos”, dijo. Parece haber mucho por ahí. Más de 8 millones de hogares lo utilizan como combustible, aproximadamente la mitad de ellos como principal fuente de calefacción. El mercado de parrillas a gas (que utiliza tanques pequeños como los que se encuentran alrededor del tanque de 1,000 galones a la izquierda) también es enorme. El noventa por ciento de nuestro propano se produce en el país, el 70 por ciento como subproducto del gas natural y el 30 por ciento de la refinación de petróleo. Tenemos 25,000 puntos de venta minorista que venden propano, más 70,000 millas de gasoductos a campo traviesa y 25,000 camiones para mover el combustible.

Hasta ahora, el transporte de propano está creciendo en bolsillos. Es fácil configurar una estación de recarga para pequeñas flotas, por lo que los alguaciles del sur han estado utilizando dinero de la droga confiscado para pagar las conversiones y la infraestructura. Otras fortalezas incluyen el oeste de Estados Unidos y Canadá.

Los camiones se pueden convertir a operación con dos combustibles, gasolina y propano, por $ 6,000 y más. Roush CleanTech, con sede en Michigan, ofrece una conversión a propano de la Ford F-250 por aproximadamente $ 10,000 . Agregue esa cantidad nuevamente para una modesta estación de reabastecimiento de combustible de flota de propano con medidor y bomba. No es un gran desembolso. Aquí hay una visita a la estación de servicio de propano, en video:

“Desde la perspectiva de la industria, las conversiones de propano no son una opción para los propietarios de automóviles, pero tienen sentido para las flotas”, dice Joe Rose. "Vemos un gran mercado desde el principio en la conversión de camiones existentes".

Estoy de vuelta en la carretera en mi F-250 de propano. En el espejo retrovisor, puedo ver ese tanque de 100 galones en la caja del camión. Es una vista reconfortante, porque con un tanque grande tengo un gran alcance, y puedo saludar con la mano al pasar junto a todos esos carteles de $ 3.89 el galón en la carretera. ¿Mencioné que el propano cuesta aproximadamente la mitad?

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