¿Qué está comiendo Betelgeuse?

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La estrella conocida como Betelgeuse solía ser uno de los objetos más brillantes de nuestro cielo nocturno. De hecho, era fácilmente perceptible a simple vista, brillando intensamente desde el hombro de la constelación de Orión.

Y eso es de esperar de una estrella que no solo está relativamente cerca de nosotros, sino que también está clasificada como una supergigante roja, que se hincha unas 700 veces más de ancho que nuestro propio sol.

Pero últimamente algo se ha estado comiendo a Betelgeuse. Como los investigadores de la Universidad Villanova de Pensilvania han compartido repetidamente en The Astronomer's Telegram , la estrella ha apagado las luces drásticamente en los últimos meses. Los científicos dicen que es al menos un 25% menos luminoso que su yo brillante habitual, pasando del noveno objeto más brillante en el cielo al 21. (Y si no sabe dónde mirar en el cielo nocturno, vea La imagen astronómica del día de Jimmy Westlake que ofrece una guía visual rápida y práctica).

Betelgeuse se está atenuando, comparación de ESO
Esta imagen comparativa muestra la estrella Betelgeuse antes y después de su atenuación sin precedentes. Las observaciones, tomadas con el instrumento SPHERE en el Very Large Telescope de ESO en enero y diciembre de 2019, muestran cuánto se ha desvanecido la estrella y cómo ha cambiado su forma aparente. ESO / M. Montargès et al.

Especulación de supernovas

Como estrella variable, Betelgeuse aumenta y disminuye en brillo como parte de un ciclo natural. Pero está perdiendo su brillo tan rápido que ahora los telescopios pueden ver su transformación en cámara lenta. De hecho, los astrónomos sospechan que puede estar preparado para convertirse en supernova.

Cuando una estrella llega a su fin, a menudo se atenúa antes de desatar una luminosidad exponencialmente mayor de lo habitual. Las supergigantes no suelen morir de forma aburrida.

Y si Betelgeuse explota, su proximidad a la Tierra la convertiría en un faro cegador en el cielo, de día o de noche.

"Personalmente, creo que se recuperará, pero es divertido ver cambiar a las estrellas", dijo a CNN el autor principal del estudio, Ed Guinan . Aunque, agrega, si Betelgeuse sigue perdiendo su brillo, "todas las apuestas están cerradas".

Un gráfico que muestra el tamaño de Betelgeuse en comparación con nuestro sol.
Nuestro sol apenas se registra como un pinchazo en comparación con Betelgeuse. Aliona Ursu / Shutterstock

Guinan, que ha estado observando Betelgeuse durante décadas, dice que la distancia de la estrella a nosotros hace imposible un diagnóstico preciso. (Guinan y otros astrónomos de Villanova han estado midiendo el brillo de Betelgeuse durante unos 40 años, y la estrella es la más tenue que jamás hayan visto ).

"Lo que causa la supernova está en el interior de la estrella", agrega Guinan.

Espectacular espectáculo de luces posible

La cuestión es que, dado que está a unos 650 años luz de la Tierra, es posible que Betelgeuse ya haya emitido su último suspiro. Eso es porque la noticia de su desaparición tardaría 700 años en llegarnos. Pero si su repentino oscurecimiento sugiere que el gigante rojo está siguiendo el camino de la supernova, los terrícolas aún reciben un espectáculo de luces espectacular, incluso si no es exactamente un evento "en vivo".

Además, la onda de choque, la radiación y los escombros celestes del paso de Betelgeuse no llegarían a la puerta de nuestro sistema solar durante unos 6 millones de años, según National Geographic . Y nuestro sol siempre protector sostendría un paraguas , para asegurarse de que la Tierra no se llene de las entrañas de las estrellas, lo que dejaría a los humanos disfrutando de la pirotecnia cósmica de forma segura.

"¡Sería increíblemente genial!" La astrónoma Sarafina Nance, que no participó en la investigación, le dijo a National Geographic. "De lejos, la cosa más increíble que ha pasado en mi vida".

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