La estrella más cercana a nosotros también tiene un planeta del tamaño de la Tierra orbitando

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Los investigadores han confirmado que el vecino celestial más cercano de nuestro sol, Proxima Centauri, tiene un planeta a cuestas. Y desde aquí, se parece mucho a la Tierra.

El planeta, según una investigación publicada esta semana en la revista Astronomy & Astrophysics , cuenta con una masa de 1,17 masas terrestres y orbita sus estrellas en 11,2 días. También se encuentra en la llamada "zona Ricitos de Oro", lo que significa que se mantiene en una órbita que no es ni demasiado caliente ni demasiado fría para la posibilidad de agua líquida.

Y el agua líquida, por supuesto, es una especie de santo grial en la búsqueda de vida más allá de nuestro planeta. No solo eso, sino que a 4,2 años luz de distancia, está relativamente cerca. Esa proximidad es la razón por la que la existencia del planeta, Proxima b, ya se sospechaba en 2013, según The Independent .

Su confirmación fue cortesía de ESPRESSO , un espectrógrafo de nueva generación que está montado en el apropiadamente llamado Very Large Telescope en Chile. Abreviatura de Echelle Spectrograph for Rocky Exoplane and Stable Spectroscopic Observations, ESPRESSO se considera el sensor de búsqueda de planetas más preciso en funcionamiento. Es el sucesor de HARPS, un instrumento similar, pero mucho más limitado.

"Ya estábamos muy contentos con el desempeño de HARPS, que ha sido responsable de descubrir cientos de exoplanetas durante los últimos 17 años", explica en un comunicado de prensa Francesco Pepe, astrofísico de la Universidad de Ginebra que dirige el programa ESPRESSO .

"Estamos muy contentos de que ESPRESSO pueda producir mediciones aún mejores, y es gratificante y una recompensa justa por el trabajo en equipo que duró casi 10 años".

ESPRESSO puede medir la velocidad radial de estrellas como Proxima Centauri con una precisión de 11,8 pulgadas por segundo, lo suficientemente sensible como para determinar si una estrella tiene planetas rocosos en su entorno.

Y efectivamente, cuando se entrenó en Proxima Centauri, ESPRESSO olfateó un planeta prometedor. Aunque está mucho más cerca de su estrella anfitriona que la Tierra es nuestro propio sol, consume aproximadamente la misma cantidad de energía. Eso significa que su temperatura superficial podría ser comparable, lo que a su vez, aumenta la posibilidad de que el agua fluya allí.

Pero hay una trampa. Proxima Centauri no es como el sol que conocemos. Como enana roja, irradia rayos X constantemente, varios cientos de veces más de lo que recibimos aquí en la Tierra.

Si hay vida en Proxima b, ha encontrado una manera de superar ese bombardeo constante. O, como sugieren los investigadores, el planeta mismo puede haber desarrollado su propia atmósfera de protección contra rayos X.

"¿Existe una atmósfera que proteja al planeta de estos rayos mortales?" El coautor del estudio, Christophe Lovis, reflexiona en el comunicado. "Y si esta atmósfera existe, ¿contiene los elementos químicos que promueven el desarrollo de la vida (oxígeno, por ejemplo)? ¿Cuánto tiempo han existido estas condiciones favorables?"

Si bien se están descubriendo planetas similares a la Tierra con una frecuencia creciente, gracias a telescopios y equipos sensoriales nuevos y más potentes, la confirmación de Proxima b es un desarrollo particularmente emocionante.

Principalmente porque está muy cerca, solo un salto, un salto y un viaje en cohete a 4.2 años luz de distancia. Y también porque apunta a descubrimientos aún más emocionantes en el futuro, gracias a la destreza de búsqueda de planetas de ESPRESSO.

"ESPRESSO ha hecho posible medir la masa del planeta con una precisión de más de una décima parte de la masa de la Tierra", señala el físico Michel Mayor, ganador del Premio Nobel, en el comunicado. "Es completamente inaudito".

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