Por qué esta ciudad de Ohio acaba de otorgar al lago Erie los mismos derechos legales que los humanos

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El lago Erie, el más meridional y el cuarto más grande de los Grandes Lagos de América del Norte y el undécimo lago más grande del mundo, parece que no puede tomar un descanso.

Los esfuerzos realizados en la década de 1970 para reducir la cantidad obscena de contaminantes industriales y aguas residuales que se bombeaban al lago Erie, que se considera un vertedero biológicamente "muerto", marcaron el comienzo de un período de calidad del agua notablemente mejorada. La terrible condición del lago (sin mencionar sus afluentes a veces inflamables ) y la apasionada cruzada para salvarlo ayudaron incluso a inspirar la formación de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. En 1970.

Recuperado del borde, Lake Eerie fue considerado una historia de éxito, un triunfo del ecologismo de base impulsado por ciudadanos preocupados. Y con un pequeño empujón del Programa Sea Grant de Ohio, el Dr. Seuss incluso eliminó una línea de "The Lorax" ("Escuché que las cosas están igual de mal en el lago Erie") casi 20 años después de la publicación original del libro en 1971 para reflejar el estado recién limpiado del lago.

Sin embargo, las últimas dos décadas no han sido tan amables con los Grandes Lagos, los más superficiales, los más cálidos, los más biológicamente diversos, los más urbanizados y, a su vez, los más ecológicamente vulnerables. Esa lamentable línea de "The Lorax" podría insertarse fácilmente de nuevo.

Hoy en día, la masa de agua de 9,910 millas cuadradas está plagada de especies invasoras que alteran el ecosistema , contaminada por la escorrentía agrícola y asfixiada por "zonas muertas" sin oxígeno causadas por la proliferación de algas tóxicas estacionales que son tan grandes que pueden verse desde el exterior. espacio. El lago Erie no ha sido declarado muerto nuevamente, pero se aferra al soporte vital . (Técnicamente, la cuenca occidental del lago se ha clasificado como "deteriorada" ).

Toledo, Ohio, horizonte
Los residentes de Toledo están adoptando un nuevo enfoque para limpiar el lamentablemente contaminado lago Erie, especialmente después del susto de las algas. (Foto: Don Johnson 396 / Flickr)

Toledo, uno de los varios centros industriales ubicados a orillas del lago Erie, se ha visto particularmente afectado por el deterioro del estado del lago. En el verano de 2014, la cuarta ciudad más poblada de Ohio se cerró de manera efectiva durante tres días cuando su suministro de agua potable se consideró fuera de los límites debido a que los niveles de fósforo que estimulan la floración de algas drenan al lago desde granjas río arriba. (Un nutriente que se encuentra en el estiércol y los fertilizantes, el fósforo es el principal culpable de la proliferación de algas). Esta fue la primera vez en la historia de los Estados Unidos que una proliferación de algas hizo que el suministro de agua de una ciudad no fuera seguro para el consumo. Incluso se desaconsejó enérgicamente ducharse con el agua del grifo con microcistina de Toledo .

"Tiendas cerradas. Los hospitales aceptaban sólo a los pacientes más gravemente enfermos. Los restaurantes estaban vacíos. Y unas 500.000 personas dependían del agua embotellada en medio de un agosto brutalmente caluroso", escribe The New York Times sobre la crisis de contaminación del agua.

Fue esa crisis, y la respuesta ineficaz a ella en los niveles estatal y federal, lo que llevó a Toledo a plantear lo que el Times llamó una de las preguntas "más inusuales" que jamás haya aparecido en una boleta electoral estadounidense: ¿Debería darse el lago Erie? los mismos derechos legales que una persona o empresa?

Y los votantes de Toledo dijeron que sí.

Llamada la Declaración de Derechos del Lago Erie, la iniciativa de votación otorga al lago Erie la personalidad y, a su vez, permite a los ciudadanos privados demandar a los contaminadores en nombre del lago como sus tutores legales. Para leer la iniciativa, desplácese hacia abajo hasta la página 4 de este PDF sobre las diversas iniciativas en la boleta.

Floración de algas en Muamee Bay State Park, Ohio
Alimentado por la escorrentía agrícola, el limo tóxico del verano abruma un tramo del lago Erie en el Parque Estatal Maumee Bay cerca de Toledo en 2014 (Foto: Aaron P. Bernstein / Getty Images).

Aprobado por los votantes durante una elección especial celebrada el 26 de febrero, el proyecto de ley estableció "derechos irrevocables para que el ecosistema del lago Erie exista, florezca y evolucione naturalmente". Potencialmente, podría conducir a esfuerzos de limpieza a gran escala o medidas de prevención de la contaminación si las demandas llevadas a juicio contra los contaminadores, es decir, granjas y otras operaciones agrícolas, tienen éxito.

"Básicamente, el lago Erie está muriendo y nadie está ayudando" , le dijo a CNN Thomas Linzey, cofundador del Fondo de Defensa Legal Ambiental Comunitaria (CELDF) . "Y esta es la primera vez que se aplica este tipo de ley a este tipo de ecosistema".

El potencial de vaciar las arcas de la ciudad y enredar los tribunales

Los defensores de la Declaración de Derechos del Lago Erie reconocen que incluso después de la votación, la controvertida medida podría, en última instancia, fracasar durante años en el sistema judicial debido a dudas sobre su constitucionalidad.

"Habrá todo tipo de litigios si esto pasa, para arreglar las cosas", explica Terry Lodge, un abogado de Ohio que ayudó a redactar el proyecto de ley, a The Guardian . "La autoridad será cuestionada y todo tipo de líderes empresariales y grupos políticos lucharán contra esto para proteger sus propios intereses y no ser administradores responsables del medio ambiente".

Los opositores vocales del proyecto de ley incluyeron al presidente del Concejo Municipal de Toledo, Matt Cherry, quien dijo a CNN que "inmediatamente entrará en litigio si se aprueba" y potencialmente "disuadirá a las industrias de venir a Toledo". Señaló que los contribuyentes se verían obligados a pagar la factura de cualquier batalla judicial subsiguiente, dejando a Toledo en una posición financiera precaria.

Floración de algas Río Maumee, Toledo, Ohio
Una floración de algas convierte el río Maumee, que desemboca en el lago Erie, de un alarmante tono verde en septiembre de 2017 (Foto: Laboratorio de Investigación Ambiental de los Grandes Lagos de la NOAA / Flickr).

La Oficina Agrícola de Ohio también se opuso firmemente al proyecto de ley, dado que las operaciones agrícolas comerciales del estado son los principales objetivos de las demandas.

Yvonne Lesicko, vicepresidenta de políticas públicas de la Oficina, admite al Times que las granjas son de hecho en gran parte responsables de la escorrentía contaminada que ha hecho que grandes franjas del oeste del lago Erie sean imposibles de nadar durante los meses de verano. Sin embargo, señala que los campos de golf, los céspedes y los sistemas sépticos que producen escorrentías también comparten la culpa. Lesicko sostiene que cualquier tipo de solución eficaz, como reducir aún más el uso de fertilizantes, podría llevar años implementar y producir resultados.

"Nos preocupamos mucho por el lago", explica Lesicko. "Pero esto no es una solución. De hecho, es contraproducente. Esto dará lugar a muchas demandas y estrés".

Muchos agricultores de Ohio ya han implementado medidas de reducción de la escorrentía alentadas por el estado pero de forma voluntaria sin ningún componente de cumplimiento. Según la EPA de Ohio, la participación voluntaria no lo reducirá por mucho más tiempo, ya que los niveles de fósforo que producen lodo no muestran signos de disminuir. "No vemos que la línea de tendencia se mueva lo suficientemente grande o lo suficientemente rápido. Es hora de que consideremos el siguiente paso", dijo el ex director de la EPA de Ohio, Craig Butler, en la primavera de 2018 después del entonces gobernador John Kasich, luego de años de resistencia. , finalmente declaró el lago Erie deteriorado.

Echando un vistazo a 1972

La votación, e incluso la presencia de la iniciativa en la boleta electoral, marca un cambio radical en el pensamiento que podría potencialmente replicarse en otros lugares. ¿Pueden otros cuerpos de agua, o cualquier tipo de característica natural, ya sea un desierto, un río o un bosque, recibir los mismos derechos legales que los seres humanos?

Quizás.

Concebido por el grupo de base Toledoans for Safe Water y redactado por el CELDF, el Lake Erie Bills of Rights es una criatura completamente única, la primera ley basada en derechos en los EE. UU. Que se centra en un ecosistema distinto, que podría afectar no solo a Toledo el área de la cuenca del río Maumee, pero cuatro estados, dos países y muchas otras ciudades importantes (Cleveland, Buffalo y Erie, Pensilvania, entre ellas).

Sin embargo, existen algunos precedentes.

Como Brian McGraw detalla para The Guardian, a los ecosistemas amenazados en otros países se les otorgó personalidad jurídica. Sin embargo, suelen ser más pequeños que el lago Erie e implican acuerdos legales con pueblos indígenas, no iniciativas anticontaminación aprobadas por los votantes de una sola ciudad. En 2014, Nueva Zelanda otorgó la condición de persona al bosque de Te Urewera y, más recientemente, un tribunal indio otorgó derechos legales similares a los ríos Ganges y Yamuna. Y en un movimiento histórico de 2008, Ecuador redactó disposiciones sobre "derechos de la naturaleza" directamente en su constitución.

Vista satélite de la floración de algas, lago Erie
Una floración de algas en la parte occidental del lago Erie cerca de Toledo, Sandusky y Cleveland, capturada por el satélite MODIS de la NASA en octubre de 2013. (Foto: Laboratorio de Investigación Ambiental de los Grandes Lagos de la NOAA / Flickr)

Más cerca de casa, el impulso de protección de la naturaleza detrás de la iniciativa de la balota se remonta al caso de la Corte Suprema de 1972, Sierra Club vs.Morton , en el que los ambientalistas intentaron impedir que Walt Disney Company erigiera una enorme estación de esquí en un lugar remoto. del desierto en las montañas de Sierra Nevada de California. El tribunal finalmente rechazó la demanda del Sierra Club, pero provocó una famosa disidencia del juez William O. Douglas, quien argumentó que a los árboles se les deberían otorgar los mismos derechos legales que a los seres humanos.

"La preocupación pública contemporánea por proteger el equilibrio ecológico de la naturaleza", escribió Douglas, "debería conducir a la concesión de una posición sobre los objetos ambientales para demandar por su propia preservación".

El movimiento por los derechos de la naturaleza cobra impulso

Establecido en 1995 con la misión de "construir comunidades sostenibles ayudando a las personas a hacer valer su derecho al autogobierno local y los derechos de la naturaleza", el CELDF ha enmarcado gran parte de su trabajo en torno al concepto de otorgar a la naturaleza los derechos legales para prosperar. y prosperar al tiempo que empodera a las comunidades para que defiendan estos derechos.

Como informa el Minneapolis Star Tribune , por lo general esto implica llamadas para prohibir actividades específicas como la extracción de petróleo y el vertido de desechos tóxicos.

En 2017, la nación Ponca de Oklahoma se convirtió en la primera tribu de nativos americanos en adoptar una ley que defiende los derechos de la naturaleza, no solo un elemento específico de la naturaleza, sino todo, para detener la degradación ambiental (en este caso, el fracking).

"Lo que están haciendo en Toledo nos da a todos un tremendo impulso de energía, que ayudará a iluminar a los seres humanos de todo el mundo y mostrará cómo la gente de Ohio realmente se preocupa por la relación entre el agua y la vida, y el reequilibrio natural que todos estamos intentando". ", le dice a The Guardian la concejal de Ponca, Casey Camp-Horinek.

lago de arroz salvaje en Minnesota
Los miembros de Leech Lake Band de la tribu Ojibwe cosechan arroz silvestre natural, la primera planta a la que se le otorgan derechos humanos legales, en Mud Lake, ubicado en el río Leech en Minnesota. (Foto: Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU. / Flickr)

Además, el Star Tribune detalla la reciente adopción (con la ayuda del CELDF) de una ley tribal por parte de la tribu nativa americana más grande de Minnesota, la White Earth Band of Ojibwe, que otorga personalidad jurídica al arroz silvestre.

Se cree que es la primera vez en los EE. UU. Que una especie específica de planta , en este caso, un tipo de hierba , ha recibido derechos legales exigibles, la medida se produce como parte de un esfuerzo mayor para bloquear la construcción de un oleoducto. a través del centro-norte de Minnesota. El oleoducto en sí no atravesaría tierras tribales, sino que atravesaría aguas no tribales donde las poblaciones tribales del estado tienen derechos de tratado para cazar, pescar y cultivar arroz silvestre, un alimento básico culinario cosechado a mano en Minnesota.

Según el Star Tribune:

[Frank, abogado de la tribu de la Tierra Blanca] Bibeau dijo que espera que la codificación de los derechos ayude a los reguladores estatales a comprender la conexión espiritual de la tribu con el arroz silvestre. No es solo un alimento importante, sino una "parte importante de nuestra conexión cultural y espiritual con el Creador que guió a nuestros antepasados ​​hacia donde los alimentos crecen en el agua".

De vuelta en Toledo, los partidarios de la Declaración de Derechos del Lago Erie tienen la esperanza de que la votación envíe un mensaje contundente a los legisladores de que se debe hacer algo, y algo drástico, para detener el flujo de contaminantes en un lago que sufre desde hace mucho tiempo. declive rápido.

"Esta gente seguía llamando a la caballería, y la caballería nunca llegó", le dice Linzey a CNN sobre los preocupados residentes de Toledo que han estado presionando por regulaciones más estrictas desde 2014 ... y mucho antes. "Si (la iniciativa) gana, comienza una conversación sobre quién habla por el lago".

La gente de Toledo puede demostrar que el Lorax está equivocado una vez más.

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